Síndrome de Couvade y los hombres que tienen síntomas de embarazo

El embarazo viene con su parte de efectos secundarios. Hay una letanía de síntomas desagradables que pueden presentarse con el territorio, como náuseas, acidez estomacal, dolor abdominal, hinchazón, dolor de muelas, apetito fluctuante, dificultad para respirar, calambres en las piernas, dolores de espalda e irritación genital. Luego están las cosas mentales: ansiedad, depresión, reducción de la libido, inquietud, problemas para dormir. Todos estos son síntomas comunes bien conocidos para las futuras mamás. Es probable que las madres embarazadas se encuentren con algunos de los anteriores. Menos conocido es que entre un cuarto y, según algunas estimaciones, la mitad de los futuros padres también experimentan algunos de los anteriores. Muchos papás se sienten, actúan y, si somos honestos, se ven un poco embarazados. No se están volviendo locos. Simplemente están experimentando algo extraño y sorprendentemente común llamado síndrome de Couvade. Mamás, pueden pensar en ello como sentimientos extremos. Eso, sinceramente, no está lejos del caso.

El síndrome de Couvade no es una enfermedad reconocida. Como tal, no está claro si los síntomas físicos que se sienten no son solo influenciados psicológicamente o síntomas físicos honestos. Lo que sí sabemos es que el síndrome de Couvade es una forma de empatía masculina extrema por el embarazo y es común en todo el mundo. Lo que parece exactamente, al parecer, depende en gran medida de la geografía y la cultura.

Un estudio de padres polacos, por ejemplo, encontró solo cuatro síntomas predominantes entre los pacientes del síndrome de Couvade: aumento de peso simpático, flatulencia, apetito fluctuante y angustia personal. Otro estudio de padres primerizos en Bengalaru, en el sur de la India, encontró una gama mucho más amplia de síntomas: cambios en el apetito, flatulencia, estreñimiento, indigestión, fatiga, náuseas, vómitos, antojos de alimentos, diarrea, dolor abdominal, dolor de cabeza, desmayos, dolor de muelas, pérdida de peso, aumento de peso, dolor de espalda, calambres en las piernas, problemas de piel, insomnio, cambios de humor, irritabilidad, llanto, pesadillas, soledad, impotencia, culpa, resentimiento. La diferencia es marcada, pero la raíz de los síntomas parece ser la misma: estos futuros padres experimentaban el inicio de la paternidad a través de los ojos de sus esposas.

Si bien los síntomas físicos personales que se ven aquí son un fenómeno histórico relativamente reciente, el síndrome de Couvade tiene una precedencia cultural que se remonta a milenios. “Couvade es cualquier tipo de comportamiento cultural que atrae la atención del hombre hacia las responsabilidades de cuidar la supervivencia del bebé”, explica el Dr. Frank L’Engle Williams, antropólogo y autor de Padres y sus hijos en los primeros tres años de vida. “Lo único que todos tienen en común es que trae a un padre de sus actividades a la madre y al niño. Le dice a la sociedad que ese niño pertenece al padre y el padre pertenece al niño”.

Por ejemplo, los cazadores-recolectores de las islas Trobriand, que viven frente a la costa este de Papua Nueva Guinea, usan el ritual para pasar la responsabilidad de un embarazo a una figura paterna. Una conocida sociedad de «amor libre», un ritual Couvade se promulga en parte para designar al futuro padre (biológico o no). Este papá realiza una simulación de varios días de dolores de parto durante el embarazo de la madre para mostrar su conexión con el trabajador. Esto es a la vez empático con el embarazo y necesario, una demostración al grupo de que este sería el padre y el cuidador del niño.

Estos rituales performativos todavía se pueden encontrar en todo el mundo, pero en los tiempos modernos, es un rito un tanto raro, que ocurre en pequeñas partes del Caribe, África y Asia. “En nuestra sociedad occidental, a un padre simplemente se le da un cigarro”, dice Williams. “Pero es una gran responsabilidad tener un bebé y merece una experiencia cultural de varios días. En la era de los papás muertos, uno se pregunta si el ritual se inventó para evitar eso”.

También puede hacer que te preguntes si nuestra reacción al no tener una salida para la paternidad ritualista es sentir —sentir de verdad, hasta las náuseas y los pies hinchados— el dolor de la madre. El síndrome de Couvade, después de todo, es mucho menos performativo que el Couvade cultural. Es personal, físico, potencialmente incluso biológico. Este extraño giro, argumenta Williams, podría tener raíces evolutivas.

Los hombres experimentan una transformación hormonal en el momento del nacimiento. Picos de prolactina, caídas de testosterona y aumentos de oxitocina. El cambio sucede. “Hay mucha biología en la paternidad que es invisible a simple vista”, dice Williams. “Y es algo que podría quedarse con ellos por el resto de sus vidas”.

Los estudios han demostrado que los niveles más bajos de testosterona en los padres modernos pueden fomentar una menor toma de riesgos y una mejor crianza de los hijos y esto es algo que evolucionó en los hombres durante los últimos cinco a seis millones de años. Los hombres cuya testosterona disminuyó tuvieron más éxito en la crianza de bebés y sus genes se transmitieron. Es un fenómeno bien estudiado (y una buena razón para abrazar la vida de padre con bajo contenido de testosterona). También es información que hace que los síntomas físicos de la crianza de los hijos suenen un poco menos locos. ¿Podría ser esta la señal de ese pico de pre-prolactina que los papás están a punto de experimentar? ¿Un padre que experimenta el síndrome de Couvade está más evolucionado?

Estas preguntas quedan actualmente sin respuesta por parte de la ciencia. Se necesita más investigación. Sin embargo, mientras la ciencia se pone al día, hay una lección obvia en torno a Couvade: la empatía extrema de las madres embarazadas en cualquier forma hace que los padres estén mejor preparados.

“De repente te ves a ti mismo diferente”, dice Williams. “Creo que cuando hay mucho vínculo con el cónyuge, esto toma la forma de una Couvade”. ¿Qué es un poco de aumento de peso y dolor de espalda cuando tienes eso?

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