¿La varicela es fatal? Sí. El virus de la varicela-zóster aún puede matar a los niños.

Aunque los padres alguna vez temieron la varicela en bebés, bebés y niños pequeños, la cantidad de muertes y lesiones graves causadas por la varicela ha disminuido drásticamente desde la introducción de una vacuna eficaz. Aún así, la varicela sigue siendo una enfermedad potencialmente mortal que los padres deben tratar con respeto. ¿Se recuperarán rápidamente la mayoría de los niños infectados? Absolutamente. Pero, seamos claros, los niños pueden morir de varicela, que es una enfermedad grave.

“Antes de que hubiera una vacuna contra la varicela, que se introdujo en 1995, cada año en este país había unos cuantos millones de casos en niños menores de 15 años”, explica Paul Offit, director del Centro de Educación sobre Vacunas del Hospital Infantil de Filadelfia. “Habría 10.000 hospitalizaciones y aproximadamente 100 muertes. De esas 100 muertes, 70 ocurrirían en niños perfectamente sanos”.

Cómo la varicela puede ser fatal

Esas cifras se han desplomado desde el desarrollo y el amplio despliegue de la vacuna. Pero el acceso a una vacuna no ha cambiado fundamentalmente la enfermedad en sí misma, que no es menos mortal y no es menos probable que allane el camino para las infecciones bacterianas oportunistas que se arraigan en las llagas abiertas, en particular, el estafilococo y el estreptococo.

“Estos causan algo llamado fascitis necrosante, que es una infección grave que puede provocar la pérdida de extremidades”, explica Offit. “La varicela también puede causar neumonía que puede ser fatal. El virus también puede infectar el cerebro”.

Lo cual es todo para decir que la varicela en los niños sigue siendo peligrosa. Hasta la década de 1990 en los Estados Unidos, las muertes por varicela eran relativamente comunes. No ha habido grandes avances médicos para una cura desde ese momento. Por el contrario, algunas de las bacterias responsables de las muertes por varicela ahora tienen formas resistentes a los antibióticos que pueden causar complicaciones aún mayores.

Síntomas y etapas de la varicela en niños

Un niño que contrae varicela lo pone en un riesgo innecesario de complicaciones extremas. La enfermedad es extraordinariamente desagradable y deja a quienes la padecen increíblemente incómodos. Los síntomas pueden incluir fiebre que provoca dolores y molestias en el cuerpo, cansancio, dolor de cabeza, pérdida de apetito y sarpullido en todo el cuerpo que puede extenderse a áreas sensibles como los genitales y el interior de la boca. Los niños que tienen varicela no deben ir a la escuela hasta por 5 días. La enfermedad puede ser relativamente común, pero debe tomarse en serio. Y cualquier padre que voluntariamente expone a un niño a la enfermedad está intentando no solo lastimar a ese niño sino también ponerlo en riesgo.

“La gente dice: ‘Tuve varicela y estoy bien’”, comenta Offit. “Eso es cierto porque todavía están vivos. Las cien personas que solían morir de varicela no están aquí para contar su historia”.

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