La muerte de un padre cambia para siempre a niños de todas las edades

La pérdida de un padre es una de las experiencias humanas más universales y emocionalmente difíciles. Y aunque podemos entender que la pérdida de un padre es inevitable en el sentido abstracto, ese conocimiento no disminuye el dolor cuando muere una madre o un padre. Perder a un padre es doloroso y traumático, y altera permanentemente a los niños de cualquier edad, tanto biológica como psicológicamente. Nada vuelve a ser lo mismo; la pérdida de una madre o un padre es un evento totalmente transformador.

«En el mejor de los casos, se anticipa la pérdida de un padre y hay tiempo para que las familias se preparen, se despidan y se rodeen de apoyo», dice la psiquiatra Nikole Benders-Hadi, MD, directora médica de salud conductual en Doctor on Demanda. “En los casos en que una muerte es inesperada, como una enfermedad aguda o un accidente traumático, los hijos adultos pueden permanecer en las fases de negación y enojo de la pérdida durante largos períodos de tiempo… [leading to] diagnóstico de trastorno depresivo mayor o incluso PTSD, si hay un trauma involucrado”.

A corto plazo, la pérdida de uno de los padres desencadena una angustia física importante. A largo plazo, el duelo pone en riesgo todo el cuerpo. un puñado de estudios han encontrado vínculos entre el duelo no resuelto y problemas cardíacos, hipertensión, trastornos inmunológicos e incluso cáncer. No está claro por qué el duelo desencadenaría condiciones físicas tan terribles. Una teoría es que un sistema nervioso simpático perpetuamente activado (respuesta de lucha o huida) puede causar cambios genéticos a largo plazo. Estos cambios (respuestas inmunitarias amortiguadas, menos muerte celular preprogramada) pueden ser ideales cuando un oso lo persigue por el bosque y necesita todas las células sanas que pueda obtener. Pero, sin control, este tipo de desregulación celular también es la forma en que las células cancerosas hacen metástasis.

A diferencia de los síntomas físicos esperados que pueden manifestarse durante el duelo por la muerte de uno de los padres, el impacto psicológico de la pérdida es menos predecible. No hay una emoción «correcta» tras una pérdida tan enorme. En el año siguiente a la pérdida de uno de los padres, el Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales (DSM) de la Asociación Estadounidense de Psicología considera saludable que los adultos experimenten una variedad de sentimientos contradictorios, que incluyen, entre otros, ira, rabia, tristeza, entumecimiento, ansiedad, culpa, vacío, arrepentimiento y remordimiento. Es normal lanzarse al trabajo después de una pérdida. También es normal retirarse de actividades y amigos cuando uno de los padres muere.

El contexto también importa. La causa de la muerte y el nivel de preparación de uno marcan una gran diferencia. ComoLa muerte repentina y violenta, por ejemplo, pone a los sobrevivientes en un mayor riesgo de desarrollar un trastorno de duelo. En otros casos, la pérdida de un padre con quien el niño tiene una relación tensa puede ser doblemente dolorosa, incluso si el doliente se cierra y finge no sentir la pérdida.

“Afrontar la situación es menos estresante cuando los hijos adultos tienen tiempo para anticipar la muerte de los padres”, dice Jumoke Omojola, terapeuta y trabajadora social clínica. “No poder despedirse contribuye a sentirse deprimido y enojado”. Esto ayuda a explicar por qué los estudios han demostrado que los adultos jóvenes tienden a verse más afectados por la muerte de sus padres que los adultos de mediana edad. Cuando muere el padre de un adulto joven, a menudo es inesperado, o al menos antes de lo normal.

Sorprendentemente, el género tanto del padre como del niño puede influir en los contornos de la respuesta de duelo ante una pérdida. Los estudios sugieren que las hijas tienen respuestas de duelo más intensas por la pérdida de sus padres que los hijos. Esto no quiere decir que los hombres no se vean significativamente afectados por la muerte de uno de sus padres, pero pueden tardar más tiempo en procesar sus sentimientos. En última instancia, pueden ser más lentos para seguir adelante. “Los hombres tienden a mostrar menos emociones y compartimentar más”, dice carla marie varonil, psicóloga clínica y autora. “Estos factores afectan la capacidad de aceptar y procesar el duelo”.

Los estudios también han demostrado que la pérdida de un padre se asocia más a menudo con la pérdida del dominio personal: visión, propósito, compromiso, creencia y autoconocimiento. La pérdida de una madre, por otro lado, provoca una respuesta más cruda. “Muchas personas informan que sienten una mayor sensación de pérdida cuando muere una madre”, Manly dice. “Esto se puede atribuir a la naturaleza a menudo cercana y enriquecedora de la relación madre-hijo”.

Al mismo tiempo, las diferencias entre perder a un padre y una madre representan tendencias relativamente débiles. No hace falta decir que todos tienen sus propias relaciones únicas con sus madres y padres, y la respuesta de duelo de un individuo a la muerte de sus padres será única para sus experiencias vividas. “El duelo complicado puede existir sin importar qué padre se pierda”, Dice Benders-Hadi. “Más a menudo, depende de la relación y el vínculo que existía con el padre”.

El duelo se vuelve patológico cuando los afligidos están tan abrumados que no pueden continuar con sus vidas después de la pérdida. Los estudios preliminares sugieren esto ocurre en aproximadamente el uno por ciento de la población sana y en aproximadamente el 10 por ciento de la población a la que se le había diagnosticado previamente un trastorno de estrés.

“Se realiza un diagnóstico de trastorno de adaptación dentro de los tres meses posteriores a la muerte si hay una ‘persistencia de las reacciones de duelo’ que excede lo que es normal para la cultura y la religión”, dice Omojola. “En esta situación, el adulto en duelo tiene graves desafíos para cumplir funciones importantes de la vida social, laboral y otras esperadas”.

Incluso los adultos que pueden ir a trabajar y poner buena cara después de la pérdida de un padre pueden estar sufriendo una condición clínica si siguen preocupados por la muerte, niegan que su padre haya muerto o evitan activamente recordar a sus padres. indefinidamente. Esta condición, conocida como trastorno de duelo complejo persistente, es un diagnóstico más complicado de precisar (el DSM lo etiqueta como una «condición para estudio adicional»).

En términos más concretos, el dolor no resuelto tras la muerte de uno de los padres puede convertirse en ansiedad y depresión. Esto es especialmente cierto cuando el padre muere por suicidio, según Lyn Morris, directora de operaciones y terapeuta licenciada de Didi Hirsch Mental Health Services. “Los adultos que pierden a un padre por suicidio a menudo luchan con emociones complejas como la culpa, la ira y los sentimientos de abandono y vulnerabilidad”, dijo Morris. A Estudio de 2010 de la Universidad Johns Hopkins encontró que perder a un padre por suicidio pone a los niños en mayor riesgo de morir por suicidio.

Elisabeth Goldberg, terapeuta de relaciones en la ciudad de Nueva York que trabaja con adultos en duelo, ha visto el costo que el duelo a largo plazo puede tener en un matrimonio. Específicamente, Goldberg sugiere un vínculo (algo freudiano) entre perder a un padre y engañar a un cónyuge. “Veo muchos asuntos como manifestaciones de dolor no resuelto por la pérdida de un padre”, dice ella. “El hijo adulto permanece en un estado de incredulidad y rechaza la realidad de muchas maneras para alimentar la ilusión de que el padre todavía está vivo. El niño afligido necesita una nueva figura de apego; esa es la psique tratando de reconciliar la negación y el dolor. Entonces, en lugar de decir: ‘Mi madre murió’, el niño afligido puede decir: ‘Mientras mamá no esté, jugaré con alguien que no sea mi cónyuge’”.

Cómo hacer frente a la pérdida de un padre

Debido a que la pérdida de un padre es algo que casi todo el mundo experimenta en algún momento de su vida, descubrir la mejor manera de sobrellevar esa pérdida de una manera saludable sigue siendo un área activa de investigación científica. Ross Grossman, un terapeuta licenciado que se especializa en el duelo de adultos, ha identificado varios “pensamientos principales distorsionados” que infectan nuestra mente cuando enfrentamos la adversidad. Dos de los más destacados son «Debería ser perfecto» y «Deberían haberme tratado mejor», y tiran en direcciones opuestas.

Estos pensamientos distorsionados pueden surgir fácilmente tras la muerte de un ser querido”, dice Grossman. Sus pacientes a menudo sienten que deberían haber hecho más y, “porque no hicieron ninguna o todas estas cosas, son seres humanos bajos, sucios, horribles y terribles”, dice. “Este tipo de pensamientos, si no se discuten, por lo general resultan en un sentimiento de baja autoestima, vergüenza, autocrítica, autocondena”.

En el extremo opuesto, los hijos adultos a veces sienten resentimiento hacia sus padres muertos, culpándolos ellos por negligencia o mala crianza de los hijos anteriormente en la vida. Esto es igualmente insalubre. “El resultado habitual de esto es un profundo resentimiento, ira, rabia”, dice Grossman. “Pueden tener razones genuinas y legítimas para sentirse maltratadas o abusadas. En estas situaciones, no siempre se trata de la muerte del progenitor sino de la muerte de la posibilidad de reconciliación, de acercamiento y disculpa por parte del progenitor infractor”.

La terapia puede ser la única forma de hacer que un niño en duelo se recupere después de la pérdida de un padre. (En general, muchas personas se benefician al hablar sobre su pérdida con un profesional). El tiempo y un cónyuge comprensivo también pueden contribuir en gran medida a ayudar a los adultos a superar este doloroso capítulo de pérdida en sus vidas. Es importante que los cónyuges se sienten con sus parejas en su duelo, en lugar de intentar mejorarlo o minimizar la pérdida.

“Los esposos pueden apoyar mejor a sus esposas escuchándolas”, dice Manly. “Los hombres a menudo se sienten impotentes frente a las emociones de sus esposas y quieren arreglar la situación. Un esposo puede hacer mucho más bien sentándose con su esposa, escuchándola, tomándola de la mano, llevándola a caminar y, si ella lo desea, visitando el lugar del entierro”.

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