La ciencia muestra cómo ser un buen padrastro y por qué es importante

Los padrastros no reciben la atención de los medios que merecen. Disney, inspirado por Wilhelm y Jakob Grimm, comenzó a impulsar una narrativa de madrastra malvada en 1950 y, con las notables excepciones de Mike Brady («que tenía tres hijos propios…») y Familia modernaEl adorable cascarrabias de Jay Pritchett, solo unos pocos padrastros se han sentido atraídos por el centro de atención de la cultura pop. Pero las familias mezcladas (un término que usaremos aquí en lugar de las “familias reconstituidas” más tradicionales pero menos inclusivas) son cada vez más comunes en los Estados Unidos. Y los estudios han demostrado que los padrastros héroes pueden, y lo hacen, marcar una gran diferencia en la vida de sus hijastros.

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“Hay una connotación negativa que viene con las familias ensambladas”, dijo Sheryl Goodey, gerente del programa de familias ensambladas en la Universidad Estatal de Utah. Paternal. “Pero las familias están superando esas connotaciones y se están volviendo más aceptadas en nuestra sociedad”.

Eso es algo bueno, porque hay un consenso emergente que los niños que crecen con padrastros comprometidos disfrutan de muchas de las mismas ventajas:conocido colectivamente como efectos del padre—como niños criados por los hombres cuyos nombres aparecen en sus actas de nacimiento. Los niños con padrastros destacados se desempeñan mejor en la escuela, disfrutan de relaciones más sanas con sus compañeros y tienen menos probabilidades de sufrir depresión que los niños que crecen en hogares monoparentales. Pero, mientras que los padrastros ofrecen una estabilidad similar a la de los padres biológicos, los desafíos son únicos.

“Hay un estilo de crianza diferente que es más efectivo para criar hijastros”, explica Goodey.

Padrastros, por los números

Cada día se forman más de 1300 nuevas familias mixtas, y más del 50 por ciento de los niños menores de 13 años viven con un padre biológico y un padrastro. Si esas cifras parecen asombrosas, culpar a la tasa de divorcio. Los estudios sugieren que el matrimonio promedio en los EE. UU. dura apenas siete años y aproximadamente la mitad de todos los matrimonios terminan en divorcio. La Oficina del Censo de los EE. UU. de 1990 predijo incorrectamente que, para el año 2000, habría más familias mixtas que originales en los Estados Unidos.

El Censo estaba equivocado, pero no por mucho.

Los niños de familias mixtas rara vez lo tienen fácil. Los estudios sugieren que el riesgo de que los niños desarrollen problemas de comportamiento después del divorcio es el doble que el de los niños con padres que permanecen juntos. “La mayoría de las investigaciones muestran que entre el 15 y el 20 % de los niños de familias ensambladas no se desarrollan dentro de los límites normales, en comparación con aproximadamente el 10 % de los niños de familias no divorciadas”, James H. Bray, expresidente de la Asociación Estadounidense de Psicología. y autor de un libro sobre familias reconstituidasdijo Paternal. Aún así, «a la gran mayoría de los niños en familias reconstituidas les va bastante bien».

“Tener un padrastro comprometido contribuye a eso”, agrega. “Los padrastros que están más comprometidos tienden a tener hijastros que se adaptan mejor al comportamiento”.

Cómo ser un padrastro comprometido

Cuando los investigadores hablan de padres biológicos comprometidos, por lo general se refieren a padres que abrazan el estilo autoritario de crianza. A diferencia del estilo autoritario (“¡Mi casa, mis reglas!”) y el estilo permisivo (“¡Mi casa, sin reglas!”), los padres autoritarios establecen estándares altos mientras guían a sus hijos con compasión para que alcancen esos estándares en sus propios niveles. Un padre biológico comprometido ejerce autoridad: puede decirle a su hija que no aprueba sus relaciones en ciernes, o decirle a su hijo que siente que se ha metido con una mala gente, pero también rara vez se pierde un recital o un juego de pelota. Está disponible para hablar, pero también para criticar.

Los padrastros, sin embargo, harían bien en leer un guión diferente, al menos al principio. “Hay evidencia que indica que desarrollar estas relaciones lleva tiempo”, dijo Dawn Braithwaite, presidenta de estudios de comunicación interpersonal y familiar en la Universidad de Nebraska, Lincoln. Paternal. “Los puntos de inflexión no son positivos de inmediato”.

Braithwaite realizó recientemente un estudio eso implicó preguntar a los hijastros sobre «puntos de inflexión», durante los cuales sus relaciones con sus padrastros mejoraron drásticamente. El resultado de su investigación es que las familias mixtas necesitan tiempo para desarrollarse, y que los padrastros que se lanzan a los roles de crianza sin establecer primero una relación con sus hijastros hacen más daño que bien.

Los padrastros deben tener en cuenta este período de transición, dice Bray, que suele durar unos dos años. “En los primeros dos años, es paradójico”, dice Bray. “Si trata de involucrarse demasiado en la crianza de los hijos antes de establecer una relación con el hijastro, el niño retrocede”.

En cambio, los estudios sugieren que los padrastros deberían trabajar en formar relaciones permisivas con sus hijastros, actuando más como amigos que como padres, y evitando la disciplina o la “paternidad comprometida” convencional hasta el final del período de ajuste. “El padrastro debe enfocarse realmente en establecer una relación con los hijastros antes de asumir un papel disciplinario principal como padre”, dice Bray. “Eso puede tomar entre seis meses y dos años”.

Cómo maximizar los “efectos de padrastro” positivos

Después del período de transición, la mayoría de las familias combinadas están listas para comenzar a funcionar como una unidad familiar. En este punto, los investigadores comienzan a ver los efectos positivos de los padrastros cálidos y comprometidos. “Tener un padrastro involucrado es increíblemente importante para los hijastros en términos de su bienestar, resultados académicos y riesgo de depresión”, dijo Chelsea Garneau-Rosner, profesora de desarrollo humano y ciencias de la familia en la Universidad de Missouri. Paternal. “El impacto positivo que tienen los padrastros tiende a ser mayor cuanto más tiempo han estado en la familia”.

Este impacto positivo refleja de cerca el efecto del padre tradicional (la batería de resultados positivos que se ven en los niños con padres biológicos involucrados). “Con los niños más pequeños, vemos mejores habilidades cognitivas y menos problemas de internalización y externalización”, dice Garneau-Rosner. “En los adolescentes, vemos disminuciones en la depresión y en la probabilidad de un debut sexual temprano”.

Estos efectos difieren según la edad de los hijastros cuando el padrastro entra en sus vidas. Los hijastros más jóvenes tienden a aceptar a sus nuevos padrastros y ajustan sus comportamientos mejor que los adolescentes, por lo que sería aconsejable que los padrastros comenzaran a tratar a los hijastros bien adaptados como sus propios hijos biológicos en todos los ámbitos. Los adolescentes, por otro lado, es poco probable que acepten completamente a sus nuevos padrastros antes de que llegue el momento de irse de casa.

Eso no quiere decir que la relación entre un adolescente y un nuevo padrastro no pueda ser productiva—solo que tiene que ser diferente. “Los adolescentes todavía se benefician de tener un padrastro comprometido”, dice Bray. “Pero el tipo de compromiso que es más útil es lo que llamamos ‘supervisión de los padres’, donde el padrastro realmente sabe lo que está haciendo su hijastro, quiénes son sus amigos, si están haciendo la tarea. No es controlar lo que hacen, es saber lo que están haciendo”.

Mientras tanto, los niños se benefician de relaciones sólidas y complementarias entre todos los adultos en sus vidas. Esto a menudo significa que los padrastros y los padres biológicos deben esforzarse para construir relaciones interpersonales saludables. “Parece haber un efecto aditivo positivo”, dice Bray. “Si clasificas lo que es mejor para los niños, es cuando ambas figuras paternas están involucradas y no hay mucho conflicto. Si uno está involucrado, eso es bueno. Ninguno de los dos involucrados es el peor de los casos”.

Los investigadores han abordado cómo los diferentes grupos de edad responden a los padrastros, pero pocos estudios han analizado cómo interactúan los padrastros con los hijos versus las hijas, o cómo los efectos del padrastro difieren entre grupos raciales y socioeconómicos, o en familias del mismo sexo. “Muchas de estas preguntas no tienen respuestas sencillas”, dice Garneau-Rosner. “Es necesario comprender mejor la dinámica de las relaciones familiares en familias reconstituidas en contextos más diversos”.

Cuando las familias reconstituidas sufren

Cuando se forman familias reconstituidas después de un feo divorcio, los niños sufren. Esto puede tener menos que ver con la formación de una nueva familia que con la disolución de la anterior, pero de cualquier manera esto significa que los niños en estas familias mezcladas con frecuencia tienen problemas de salud física y de comportamiento asociados con vivir a través del divorcio. Varios estudios han demostrado que divorcios puede dañar la salud física de los niños. Un estudio de 1993 informó que los conflictos familiares son “fuertemente relacionado con la enfermedad más adelante en la vida, así como con la mortalidad” y otras investigaciones han establecido vínculos entre divorcios feos, estrés psicológico y deficiencias inmunológicas. Uno estudio sorprendentemente robusto demostró que los niños de hogares rotos son más propensos a resfriarse, incluso cuando son adultos.

Pero estas cifras pueden ser engañosas, dice Goodey. “Muchas investigaciones solían informarnos sobre los efectos negativos de las familias reconstituidas”, dice ella. “Pero tenemos que mirar las transiciones por las que ha pasado el niño. Hay algunos años turbulentos cuando interrumpimos un sistema familiar y creamos otro. Los miembros de la familia deben determinar sus roles, es necesario establecer nuevas reglas”. Esto puede hacer que los niños se porten mal y sesgar la investigación para mostrar que los hijastros tienen un mayor riesgo de problemas académicos y de conducta. Sin embargo, una vez que pasa este período de ajuste, “los niños vuelven a comportarse mejor académica y socialmente”, dice Goodey.

Cuando los malos comportamientos continúan incluso después del período de transición, identificar el motivo puede ser complicado. Nos apresuramos a culpar a los padrastros ya la estructura de la familia reconstituida, dice Garneau-Rosner, pero la dinámica familiar es compleja y los problemas de comportamiento de cada niño son únicos.

“Es posible que veamos delincuencia, problemas en la escuela o ansiedad, pero a menudo es un síntoma de una dinámica familiar más amplia, [such as] la calidad de la relación entre el padrastro y el padre biológico”, dice. Cuando se trata de culpar por el mal comportamiento de un hijastro, «es realmente difícil determinar cuál podría ser una función del padrastro, per se».

Consejos prácticos y expertos para aspirantes a padrastros

Sheryl Goodey administra el Programa de familias ensambladas en la Universidad Estatal de Utah, donde los expertos ofrecen clases para familias ensambladas, basado en la teoría de los sistemas familiares. La teoría, iniciada por Murray Bowan de la Universidad de Georgetown, sugiere que los miembros individuales de la familia no se entienden mejor de forma aislada, sino dentro del contexto de una familia interdependiente e interconectada.

En un guiño a esta teoría, Goodey alienta a toda la familia reconstituida a asistir a sus programas, para hablar sobre la empatía o la comunicación, y luego trabajar en grupo para implementar objetivos en una sesión de dos horas. Goodey, miembro de una familia reconstituida, dice que se ha beneficiado personalmente del programa. “Mi familia tomó este curso de seis semanas después de que solo habíamos estado casados ​​durante un año, y salió con muchas habilidades que desearía haber adquirido antes en nuestra relación”.

Para los padrastros que no tienen acceso a dichos programas, aún se pueden encontrar buenos consejos en la literatura científica. La investigación de Bray ha demostrado que los padrastros deben priorizar el desarrollo de un plan de crianza con sus cónyuges. “La mayoría de las familias reconstituidas no hablan explícitamente sobre las reglas, simplemente saltan con los pies por delante”, dice. “Descubrimos que, cuando los padres realmente hablan sobre el tema y desarrollan reglas comunes, los niños tienden a…

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