Historia de la seguridad de los asientos de seguridad en los Estados Unidos

Luchar contra su hijo inquieto en un asiento de automóvil puede ser una de las pesadillas de la crianza de los hijos. Pero a diferencia de otras rabietas de su niño pequeño, esta tiene consecuencias nefastas. Su hijo sobrevivirá a un paso en falso de la moda. No sucede lo mismo con un asiento de automóvil mal asegurado.

Sin embargo, los asientos para automóviles son algo así como un fenómeno moderno. “Muchas personas en el pasado tenían esta idea fatalista sobre los viajes en automóvil”, dice Stephanie Tombrello, directora ejecutiva de SafetyBeltSafe USA. “Algunas personas morirían, algunas personas saldrían lastimadas, pensaron que era solo una casualidad”. De hecho, los primeros modelos de asientos para automóviles ni siquiera se fabricaron para prevenir lesiones. En las décadas de 1930 y 1940, Bunny Bear Company produjo asientos elevados para que los niños pudieran mirar por la ventana del automóvil.

A principios de la década de 1960, se podían comprar dispositivos como «The Tiny World Sit-N-Stand Carseat», que permitía a los niños ponerse de pie y estirar las piernas en medio del viaje. Otros asientos para automóviles consistían en asientos de plástico, con ganchos para sujetarlos sin apretar, y algunos tenían un volante que un niño podía girar como un padre que conduce. Basta con decir que ninguno de estos asientos de seguridad era seguro, ni se crearon pensando en la seguridad.

No fue sino hasta 1962 que el inventor británico Jean Ames construyó un asiento de automóvil orientado hacia atrás diseñado para mantener seguros a los niños en caso de un accidente. Leonard Rivkin, un inventor estadounidense, desarrolló poco después un modelo orientado hacia adelante que era básicamente un marco de metal rodeado por una correa. Ninguno de los dos era muy seguro para los estándares actuales.

En los Estados Unidos, Ford fue el primer fabricante en ofrecer un asiento para el automóvil. Llamado «Astro-Guard», el asiento de cubo de $30 mantuvo a los niños inmóviles a través de un arnés anclado en cuatro puntos. Pero ofrecía poca protección para las cabezas y cuellos vulnerables de los niños. Ford modificó su diseño y en 1965 se convirtió en el primer fabricante en ofrecer un asiento de automóvil relativamente seguro, conocido como Tot-Guard. Este asiento básico presentaba una carcasa de plástico que brindaba soporte y sujeción a la parte superior del cuerpo. Los «Love Seats» para bebés mirando hacia atrás de General Motors siguieron en 1969. Estos presentaban diferentes opciones de tamaño para bebés y niños y estaban hechos de polipropileno y acolchados con espuma de uretano.

Tanto las ofertas de GM como las de Ford pasaron la primera prueba de choque del gobierno federal, realizada en 1971. Pero cuando Informes de los consumidores seguido con su primera prueba de asientos de automóvil en 1972, ambos fallaron. Hubo otros únicos, como la «Plataforma de viaje de acero», de corta duración y muy preocupante, vendida en 1969, que era solo una almohadilla de vinilo en la que los niños podían jugar libremente en la parte trasera de un automóvil en movimiento.

Los asientos para automóviles todavía eran una novedad, hasta que un esfuerzo de cabildeo de base presionó a los políticos en Tennessee para ordenar el uso de asientos para automóviles en 1978. “Dos cosas tenían que cambiar: las leyes y las normas sociales”, dice Tombrello. En siete años, ambos estaban en vigor y los 50 estados tenían leyes similares en los libros.

«La frontera final [of car-seat safety] sería una ley federal basada científicamente y de sentido común. Pero no contamos con eso”.

Se abrieron las compuertas de la fabricación. Las décadas de 1980 y 1990 trajeron a más fabricantes al redil, algunos de ellos fabricantes de juguetes, como Fisher-Price, que desarrollaron modelos que podían usarse no solo como asientos para automóviles, sino también como transportadores. En 1990, se estandarizó el sistema ISOFIX, o LATCH, que le permitía cambiar un asiento de automóvil dentro y fuera de diferentes vehículos sin realizar ajustes importantes. Más recientemente, hemos visto el auge de los asientos convertibles para automóviles, que comienzan mirando hacia atrás y se pueden cambiar a mirar hacia adelante una vez que el niño alcanza el límite de altura y peso del asiento original.

¿Qué sigue para la seguridad de los asientos de seguridad? Los diseñadores están jugando con formas de hacerlos menos complicados de instalar, manteniendo los más altos estándares de seguridad. Volvo ha presentado recientemente un concepto en el que el propietario de un vehículo podría cambiar el asiento del pasajero delantero por un asiento de bebé orientado hacia atrás montado firmemente en una base, para garantizar que un bebé nervioso pueda hacer contacto visual con mamá o papá al volante.

Mientras tanto, el mayor desafío legislativo es aclarar las disparidades en los estándares de seguridad entre los estados. Para eso, necesitaríamos una ley federal que exija al menos un mínimo de seguridad en los asientos para automóviles. «Los niños no varían según el estado, aunque nuestro mosaico de diferentes leyes podría sugerir que sí lo hacen», dice la Dra. Alisa Baer de TheCarSeatLady.com. “La frontera final sería una ley federal basada científicamente y de sentido común. Pero no contamos con eso”.

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