Deadbeat Dad: el mito y la realidad de los padres irresponsables de Estados Unidos

De los aproximadamente 36 millones de hombres que engendraron 74 millones de niños estadounidenses menores de 18 años, alrededor de nueve millones no viven con todos sus hijos menores la mayor parte o todo el tiempo. Varios millones más ven a sus hijos al menos una vez a la semana. Cinco de cada seis hogares monoparentales están encabezados por mujeres y el porcentaje de niños que viven solo con sus madres se ha triplicado entre 1960 y 2016 al 23 por ciento (el número de padres con custodia también ha crecido, pero a poco más de dos millones). En total, la mitad de los niños estadounidenses pasarán al menos dos años viviendo en un hogar monoparental. Algunos nunca o apenas conocerán a sus padres. Y los niños sin padre tienen muchas más probabilidades de tener un mal desempeño en la escuela, portarse mal, abusar de las drogas y cometer delitos.

El reconocimiento de la crisis de la ‘ausencia’ del padre se remonta, como muchos elementos venenosos de nuestra conversación nacional sobre la raza, al controvertido libro de Daniel Patrick Moynihan de 1965 «La familia negra: el caso de la acción nacional». La suposición prevaleciente desde entonces ha sido que las madres son abandonadas por hombres inútiles “que embarazan a las mujeres y huyen egoístamente”, como dijo William Bennett, secretario de educación de George W. Bush. Estas madres solteras provocan simpatía. Estos papás morosos son denunciados. Esto se ha convertido en una tradición cultural.

Esto no es totalmente sin razón, pero también es una visión muy simplista de las familias en crisis. De los 13 a 14 millones de padres solteros con custodia del país en 2015, cinco de cada seis eran madres y la mitad tiene acuerdos formales o informales de manutención infantil, pero alrededor del 30 por ciento no recibe ningún pago acordado. Si bien la cantidad promedio que se supone que los padres con custodia deben recibir fue de $ 4200 por año en 2015, los pagos promedio recibidos en realidad fueron solo $ 1656. Entre los 5 millones de madres a las que se les otorgó manutención infantil, 1,4 millones de padres no pagaron nada. Aunque sus números absolutos son más pequeños, la proporción de padres con custodia que se suponía que recibirían apoyo era en realidad mayor: 365.000 de 884.000.

Sin embargo, la noción de que la mayoría de los padres que no están en la vida de sus hijos son vagabundos que se niegan cruelmente a pagar la manutención de los hijos mientras evitan la participación de los padres es demostrablemente falsa. De hecho, las razones por las que la mayoría de los padres «faltan» o no pagan la manutención de los hijos son complicadas.

La mayoría de los padres sin custodia que no pagan la manutención de los hijos no son holgazanes tortuosos: son pobres, no trabajan, están encarcelados o tienen trabajos mal pagados e inseguros que hacen que la manutención de los hijos sea inasequible. Como encontró un estudio del Urban Institute, “los padres sin ingresos o con bajos ingresos deben el mayor porcentaje de los atrasos”, lo que puede conducir a un círculo vicioso de sentencias de prisión repetidas por falta de pago, lo que hace que sea prácticamente imposible que estos hombres mantengan un trabajo. Y, perversamente, las leyes de impuestos y manutención de los hijos pueden desincentivar a los hombres incluso para aceptar trabajos mal pagados.

Como señalan los expertos, “deadbeat” no es lo mismo que estar en bancarrota. La manutención de los hijos también se puede usar como moneda de cambio: una madre puede retirar los cargos de abuso doméstico real o artificial o «permitir» que los padres vean a sus hijos a cambio de más dinero. Los incentivos en ambos lados de ese tipo de tratos son perjudiciales para adultos y niños.

Según la organización de investigación de políticas sociales MDRC, “los padres sin custodia de bajos ingresos son un grupo en desventaja…. Muchos viven al borde de la pobreza y enfrentan severas barreras para encontrar trabajo, mientras que aquellos que pueden encontrar trabajo generalmente tienen trabajos temporales o de salarios bajos. A pesar de sus ingresos bajos e irregulares, muchos de estos padres están bastante involucrados en la vida de sus hijos y, cuando pueden, brindan apoyo financiero y de otro tipo”.

Las leyes de custodia y manutención de los hijos y las prácticas judiciales continúan favoreciendo a las madres, dado que la suposición sotto voce de que las madres son innatamente mejores madres ha sido el principio rector del derecho de familia. Durante generaciones, algunos psicólogos y feministas, Hollywood e incluso los libros para niños han retratado a los padres como biológicamente inadecuados, peligrosos, vagos o inútiles. Una encuesta reciente del Pew Research Center encontró que el 45 por ciento de los estadounidenses piensa que las madres y los padres hacen un trabajo igual de bueno como padres, pero el 53 por ciento cree que las madres hacen un mejor trabajo, mientras que solo el uno por ciento cree que los padres lo hacen mejor.

A pesar de la noción de larga data de que el embarazo crea el vínculo definitivo entre una madre y su hijo, la investigación ha demostrado que la gran mayoría de los padres desarrollan vínculos igualmente fuertes con sus hijos y disfrutan la idea de ser papá.

Una queja frecuente entre los hombres, incluso los que nunca se casaron y no tienen hijos, es que muchas mujeres hablan mucho sobre la igualdad. Sin embargo, cuando se trata de la custodia, demasiadas mujeres dan por sentado que son padres superiores y, naturalmente, deberían recibir la custodia total o preferencial.

La mayoría de los divorcios son iniciados por mujeres, a quienes con frecuencia se les aconseja obtener órdenes de protección. Los hombres llegan a casa, solo para encontrar a los policías que les dicen que empaquen, repentinamente arrancados de sus hijos. Con los abogados de divorcio cobrando más de $ 400 por hora, solo los padres adinerados, legalmente inteligentes y dedicados pueden luchar para estar en la vida de sus hijos. Para los muchos padres que no estaban casados ​​cuando nacieron sus hijos, los tribunales a menudo no adjudican la custodia y estos hombres rara vez tienen los recursos para montar una batalla legal.

Otra razón por la que los padres pueden estar fuera de escena es que muchas madres de todas las clases sociales «guardan», manteniendo alejados a los padres y alejando a sus hijos de ellos. Es posible que tengan nuevos novios y nuevos bebés, se hayan mudado lejos o simplemente quieran mantener alejadas a sus ex por miedo, odio o despecho. Una quinta parte de las madres con custodia que no recibieron manutención infantil en 2013 dijeron al Censo de EE. UU. que no solicitaron manutención porque no querían que su hijo tuviera contacto con su padre.

Además, como resultado de las políticas de encarcelamiento masivo de Estados Unidos, al menos un millón de padres de niños menores de edad están tras las rejas. Después de salir de prisión, la vivienda subsidiada por el gobierno generalmente está prohibida para los padres con antecedentes penales, incluso si la madre de su hijo vive en una vivienda pública.

Además, la dinámica psicológica de estar separado de sus hijos puede hacer que la ruptura sea más severa. Muchos hombres experimentan una profunda sensación de pérdida, que empeora con las visitas ocasionales. Pueden sentirse avergonzados y castrados por no poder desempeñar sus roles como padres y proveedores. Pueden sentirse incómodos con los padrastros y las relaciones con las madres de sus hijos pueden ser hostiles. Los papás con los que hablé mientras investigaba para mi libro, Man Out: hombres al margen de la vida estadounidensecasi universalmente rompieron en llanto al hablar de cuánto extrañaban a sus hijos, ya sea en el centro de la ciudad de Baltimore, la clase trabajadora de Ohio o los suburbios acomodados de California.

Contrariamente a la opinión generalizada, la mayoría de los hombres solteros no quieren abandonar sus responsabilidades como padres cuando se concibe un niño. De hecho, cuando se convierten en padres, la mayoría intenta ver a sus hijos con regularidad, a pesar de las barreras económicas, legales y de expareja.

Como dijo Vernon Wallace, gerente de programa del Proyecto de Paternidad Responsable de Baltimore, sobre los padres afroamericanos en su programa: “Pueden parecer chicos de la calle súper duros, pero se sientan y gritan cuando hablan de sus hijos y sus padres. Los grifos se abren. Ningún hombre se despierta pensando: ‘Quiero tener hijos y no quiero cuidarlos’. Estos papás no son perfectos, pero quieren estar con su hijo”.

Para un gran número de hombres pobres, “los niños no son piedras de molino sino salvavidas [and] salvadores”, según los sociólogos Kathryn Edin y Timothy Nelson, autores de Hacer lo mejor que puedo: paternidad en el centro de la ciudad. Muchos hombres del centro de la ciudad se involucran plenamente en la vida de sus hijos, a menudo más que los hombres profesionales, que pueden definirse a sí mismos por sus carreras.

Pero el estereotipo del mal padre persiste.

Cuando hablo con hombres y mujeres divorciados con hijos, me sentí como si entrara en la clásica película de 1950 de Akira Kurosawa. Rashomon. Las historias de una misma pareja pueden ser tan diferentes como la noche y el día. Muchas mujeres describieron a sus ex maridos como una escoria mujeriego, indolente y emocionalmente volátil que hizo poco para ayudar a criar a los niños o proporcionar apoyo económico. Por el contrario, muchos hombres dirían que sus ex eran egoístas, altaneros y engañosos, asumiendo que ellos eran los padres «principales» y empleando todos los trucos sucios en el libro para mantener a los padres alejados de sus hijos después de que sus matrimonios se disolvieron.

Si bien puede haber verdad en ambas narrativas, y ciertamente hay algunos padres que no son pobres y que no mantienen a sus hijos, el hecho es que la mayoría de los padres ‘”ausentes” no son egoístas. En cambio, la gran mayoría está sufriendo, y sus hijos están sufriendo porque sus padres no son una parte regular de sus vidas. En lugar de maldecir a estos hombres, debemos reconocer que a menudo sufren por sus hijos y se les debe ayudar a poder tener relaciones significativas con sus hijos. Las actitudes, las políticas y la ley deben cambiar, y los padres más pobres necesitan un mejor acceso a trabajos, capacitación y otros apoyos que les permitan contribuir mucho más a sus hijos.

Los padres, al igual que las madres, juegan un papel fundamental en el desarrollo de los niños. El amor y la crianza de ambos padres son importantes, pero se ha descubierto que los padres generalmente desempeñan un papel más importante en la promoción del desarrollo cognitivo de sus hijos, la regulación de su comportamiento, la estimulación del juego creativo y el desarrollo de su identidad y competencia social.

A pesar de la gran cantidad de evidencia de que a los niños les va mejor cuando ambos padres están en sus vidas, el público y los legisladores se aferran a ideas equivocadas de que todos los padres «perdidos» son malos, y no ven que mantener a los padres en la vida de sus hijos beneficia a los niños, padres y la sociedad en general.

Andrew L. Yarrow, ex reportero del New York Times, profesor de historia y analista de políticas, analiza estos y otros problemas que enfrentan millones de hombres estadounidenses en su libro reciente, Man Out: hombres al margen de la vida estadounidense.

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