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¿Qué pasa con eso? Construir carreteras más grandes realmente empeora el tráfico

¿Qué pasa con eso? Construir carreteras más grandes realmente empeora el tráfico

crecí en Los Ángeles, la ciudad de la autopista junto al mar. Y si hay algo que he sabido desde que pude sentarme en el asiento del automóvil, es que debe esperar encontrarse con el tráfico en cualquier momento del día. Sí, las horas de viaje diario son las peores, pero me encontré con autos de parachoques a parachoques en la 405 a las 2 a. M.

Cuando era niño, solía preguntarles a mis padres por qué no podían simplemente construir más carriles en la autopista. Tal vez transformarlos a todos en carreteras de dos pisos con autos en los niveles superior e inferior. Excepto que, resulta que eso no funcionaría. Porque si hay algo que los ingenieros de tráfico han descubierto en las últimas décadas es que no se puede salir de la congestión con la construcción. Son las propias carreteras las que provocan el tráfico.

El concepto se llama demanda inducida, que en términos de economistas significa cuando el aumento de la oferta de algo (como las carreteras) hace que la gente quiera eso aún más. Aunque algunos ingenieros de tráfico tomaron nota de este fenómeno al menos ya en la década de 1960, solo en los últimos años los científicos sociales han recopilado suficientes datos para mostrar cómo sucede esto prácticamente cada vez que construimos nuevas carreteras. Estos hallazgos implican que las formas en que tradicionalmente tratamos de mitigar los atascos son esencialmente infructuosas, y que todos pasaríamos mucho menos tiempo en el tráfico si pudiéramos ser un poco más racionales.

Pero antes de llegar a las soluciones, debemos analizar más de cerca el problema. En 2009, dos economistas, Matthew Turner de la Universidad de Toronto y Gilles Duranton de la Universidad de Pensilvania, decidieron comparar la cantidad de nuevas carreteras y autopistas construidas en diferentes ciudades de EE. UU. Entre 1980 y 2000, y la cantidad total de millas recorridas en esas ciudades durante el mismo período.

“Descubrimos que existe una relación perfecta de uno a uno”, dijo Turner.

Si una ciudad había aumentado su capacidad vial en un 10 por ciento entre 1980 y 1990, entonces la cantidad de conducción en esa ciudad aumentó en un 10 por ciento. Si la cantidad de carreteras en la misma ciudad aumentó un 11 por ciento entre 1990 y 2000, el número total de millas recorridas también aumentó un 11 por ciento. Es como si las dos figuras se movieran al unísono perfecto, cambiando al mismo ritmo exacto.

Ahora bien, correlación no significa causalidad. Tal vez los ingenieros de tráfico de las ciudades de EE. UU. Conozcan exactamente la cantidad correcta de carreteras que deben construir para satisfacer la demanda de conducción. Pero Turner y Duranton creen que eso es poco probable. La red interestatal moderna sigue en su mayoría el plan originalmente concebido por el gobierno federal en 1947, y parece increíblemente coincidente que los ingenieros de carreteras en ese momento pudieran haber predicho con éxito la demanda de conducción en más de medio siglo en el futuro.

Una explicación más probable, sostienen Turner y Duranton, es lo que ellos llaman la ley fundamental de la congestión vial: las nuevas carreteras crearán nuevos conductores, lo que hará que la intensidad del tráfico se mantenga igual.

Intuitivamente, esperaría lo contrario: que expandir una red de carreteras funciona como reemplazar una tubería pequeña por una más grande, permitiendo que el agua (o los automóviles) fluyan mejor. En cambio, es como si la tubería más grande estuviera absorbiendo más agua. Lo primero que se pregunta aquí es de dónde vienen todos estos controladores adicionales. Quiero decir, ¿están saliendo del asfalto cuando los ingenieros trazan nuevas carreteras?

La respuesta tiene que ver con lo que las carreteras permiten hacer a las personas: moverse. Resulta que a los humanos nos encanta movernos. Y si amplía la capacidad de las personas para viajar, lo harán más, vivirán más lejos de donde trabajan y, por lo tanto, se verán obligados a conducir hasta la ciudad. Facilitar la conducción también significa que las personas hacen más viajes en automóvil de lo que harían de otra manera. Finalmente, las empresas que dependen de las carreteras se abalanzarán sobre las ciudades con muchas de ellas, trayendo camiones y envíos. El problema es que todas estas cosas juntas erosionan cualquier capacidad adicional que haya construido en su red de calles, lo que significa que los niveles de tráfico se mantienen prácticamente constantes. Mientras conducir por las carreteras sea fácil y económico, la gente tiene un deseo casi ilimitado de utilizarlas.

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