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Prepárese para los rascacielos de madera. (Sí, madera)

Prepárese para los rascacielos de madera.  (Sí, madera)

Cuando John de Chicago Hancock Center fue construido en 1965, requirió 5 millones de libras de aluminio, aproximadamente suficiente metal para fabricar el equivalente a 96 autobuses turísticos. Cinco años después, los ingenieros mejoraron a Hancock cuando construyeron la Torre Sears, un rascacielos de 1,400 pies que usaba más de 176 millones de libras de acero. Chicago siempre ha sido una ciudad definida por el metal y el hormigón, pero ahora, una nueva y ambiciosa propuesta promete introducir un nuevo material en el horizonte de Chicago y en los rascacielos de todo el mundo: la madera.

Hoy, en un sitio a lo largo del río Chicago, los arquitectos están explorando un nuevo tipo de estructura de gran altura construida enteramente con madera. La River Beech Tower es un edificio delgado de madera de haya cuyos 80 pisos cortan una silueta rubia contra el horizonte oscuro y vidrioso de Chicago. El edificio conceptual aún no se ha construido, y puede que nunca lo sea. Es parte de un proyecto de investigación en curso entre la Universidad de Cambridge, arquitectos de Perkins + Will e ingenieros de Thornton Tomasetti que tiene como objetivo responder preguntas persistentes sobre cómo, exactamente, los arquitectos e ingenieros podrían dar vida a estas enormes torres de madera.

River Beech es solo una de las pocas ideas ambiciosas que han surgido en los últimos años. Los diseñadores han propuesto un esquema para un rascacielos de madera igualmente alto en Londres llamado Oakwood Tower. En Estocolmo, los planes para un edificio residencial de 436 pies, el más alto de la ciudad, están en proceso. Y la firma de Zaha Hadid ganó recientemente la comisión para construir un estadio de fútbol ondulado y completamente de madera en Inglaterra.

La era de la madera ha comenzado oficialmente y está destinada a transformar el aspecto y la sensación de nuestras ciudades. “Siempre he creído que cada gran movimiento en la arquitectura ha nacido sobre la base de una innovación estructural”, dice Michael Green, un arquitecto de Vancouver que recientemente terminó T3, un edificio de siete pisos en Minneapolis que actualmente es la estructura de madera más alta en los EE.UU.

La madera no es nueva, por supuesto. Hasta finales del siglo XIX, la madera seguía siendo el material de construcción dominante. Eso cambió después de una serie de incendios urbanos brutales que arrasaron las principales ciudades estadounidenses, mostrando la inflamabilidad de la madera y alentando a los arquitectos a explorar nuevos materiales como el acero y el hormigón. Pero las nuevas innovaciones han vuelto a hacer que la madera sea más atractiva. Tome la madera contralaminada, una especie de madera contrachapada súper resistente, que se obtiene pegando diferentes piezas de madera para formar un compuesto en capas que rivaliza con la resistencia del acero. Este nuevo material, combinado con procesos de fabricación digital de precisión como el fresado CNC, permite a los arquitectos construir con madera a alturas inimaginables hace un siglo. Y sus propiedades ambientales lo hacen aún más atractivo; la madera actúa como una caja de seguridad para el dióxido de carbono, secuestrando el exceso de CO2 del aire.

Hoy, el edificio de madera más alto del mundo se encuentra al norte de Green’s T3, un dormitorio de 18 pisos en Vancouver llamado Brock Commons. El edificio, que se terminará de construir en las próximas semanas, se ve similar a cualquier otro edificio de acero u hormigón: un marco cuadrado y rectangular construido con módulos de madera que se unen como un Lego de gran tamaño. Pero proporciona una prueba importante de que la madera se puede utilizar en grandes edificios. “Miraría a Brock Commons como una demostración del uso de un producto a una altura alcanzable, un cronograma rápido y muy económicamente viable”, dice Robert Jackson, ingeniero estructural de Fast + Epp que trabajó en el proyecto.

Michael Ramage, director del Centro de Innovación de Materiales Naturales de la Universidad de Cambridge e ingeniero principal en la torre River Beech de Chicago y la Torre Oakwood de Londres, dice que Brock Commons representa un primer paso hacia el descubrimiento del potencial único de la madera. “Hay un historial de reemplazo de materiales que se puede rastrear cada vez que cambiamos un material de construcción importante”, dice. “Copiamos el material anterior hasta que dominamos el nuevo”. Esto sucedió con el hierro, el acero y el concreto. Con el tiempo, cree Ramage, los arquitectos adoptarán las propiedades singulares de la madera para crear nuevas formas fascinantes.

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