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Los paneles solares están comenzando a morir, dejando tras de sí basura tóxica

Los paneles solares están comenzando a morir, dejando tras de sí basura tóxica

En una instalación típica de desechos electrónicos, este sándwich de alta tecnología se tratará con crudeza. Los recicladores a menudo quitan el marco del panel y su caja de conexiones para recuperar el aluminio y el cobre, luego trituran el resto del módulo, incluidos el vidrio, los polímeros y las celdas de silicio, que se recubren con un electrodo de plata y se sueldan con estaño y plomo. (Debido a que la gran mayoría de esa mezcla en peso es vidrio, el producto resultante se considera un vidrio triturado impuro). Tao y sus colegas estiman que un reciclador que desarme un panel de silicio estándar de 60 celdas puede obtener alrededor de $ 3 por el aluminio recuperado. , cobre y vidrio. Vanderhoof, mientras tanto, dice que el costo de reciclar ese panel en los EE. UU. Es de entre $ 12 y $ 25, después de los costos de transporte, que “a menudo equivalen al costo de reciclar”. Al mismo tiempo, en los estados que lo permiten, normalmente cuesta menos de un dólar tirar un panel solar en un vertedero de desechos sólidos.

“Creemos que el gran punto ciego en los Estados Unidos para el reciclaje es que el costo supera con creces los ingresos”, dijo Meng. “Es del orden de una proporción de 10 a 1”.

Si los componentes más valiosos de un panel solar, a saber, el silicio y la plata, pudieran separarse y purificarse de manera eficiente, eso podría mejorar la relación costo-ingresos. Un pequeño número de recicladores de energía solar fotovoltaica dedicados están intentando hacer esto. Veolia, que dirige la única planta de reciclaje fotovoltaico de silicio a escala comercial del mundo en Francia, tritura y tritura paneles y luego utiliza una técnica óptica para recuperar el silicio de baja pureza. Según Vanderhoof, Recycle PV Solar utilizó inicialmente un “proceso de calor y un proceso de molino de bolas” que podría recuperar más del 90 por ciento de los materiales presentes en un panel, incluida la plata y el silicio de baja pureza. Pero la compañía recibió recientemente algunos equipos nuevos de sus socios europeos que pueden hacer “más del 95 por ciento de recuperación”, dijo, mientras separa mucho mejor los materiales recuperados.

Algunos investigadores de energía fotovoltaica quieren hacerlo incluso mejor que eso. En otro artículo de revisión reciente, un equipo dirigido por científicos del Laboratorio Nacional de Energía Renovable pide el desarrollo de nuevos procesos de reciclaje en los que todos los metales y minerales se recuperen con alta pureza, con el objetivo de hacer que el reciclaje sea lo más económicamente viable y lo más beneficioso para el medio ambiente posible. . Como explica el autor principal del estudio, Garvin Heath, dichos procesos podrían incluir el uso de tratamientos térmicos o químicos para separar el vidrio de las células de silicio, seguido de la aplicación de otras técnicas químicas o eléctricas para separar y purificar el silicio y varios metales traza.

“Lo que pedimos es lo que llamamos un sistema de reciclaje integrado de alto valor”, dijo Heath a Grist. “Alto valor significa que queremos recuperar todos los materiales constituyentes que tienen valor de estos módulos. Integrado se refiere a un proceso de reciclaje que puede ir tras todos estos materiales y no tener que pasar en cascada de un reciclador a otro “.

Además de desarrollar mejores métodos de reciclaje, la industria solar debería pensar en cómo reutilizar los paneles siempre que sea posible, ya que es probable que los paneles solares usados ​​tengan un precio más alto que los metales y minerales que contienen (y dado que la reutilización generalmente requiere menos energía que el reciclaje). ). Como es el caso del reciclaje, la UE está a la vanguardia en esto: a través de su programa de modelos comerciales circulares para la industria de la energía solar, la Comisión Europea está financiando una variedad de proyectos de demostración que muestran cómo se pueden reutilizar los paneles solares de tejados y granjas solares , incluso para alimentar estaciones de carga de bicicletas eléctricas en Berlín y complejos habitacionales en Bélgica.

Recycle PV Solar también recertifica y revende los paneles en buen estado que recibe, lo que, según Vanderhoof, ayuda a compensar el costo del reciclaje. Sin embargo, tanto a él como a Tao les preocupa que varios recicladores estadounidenses estén vendiendo paneles solares de segunda mano con bajo control de calidad en el extranjero a países en desarrollo. “Y esos países normalmente no tienen regulaciones para los desechos electrónicos”, dijo Tao. “Entonces, eventualmente, estás volcando tu problema en un país pobre”.

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