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Los muchos misterios de Urano

Los muchos misterios de Urano

Cuanto más estudiaban los astrónomos este nuevo planeta, más claro se volvía que era extraño. Considere las estaciones en un mundo al revés: el verano en Urano son dos décadas de luz solar ininterrumpida, y el invierno es la misma cantidad de tiempo que se pasa en la oscuridad total, frente al frío vacío del espacio distante. El día y la noche solo existen durante la primavera y el otoño, donde van en bicicleta cada 17 horas. Algunos han sugerido que el planeta fue torcido por un tira y afloja gravitacional con una gran luna que desde entonces se ha perdido; otros han propuesto que fue el resultado de una colisión con un objeto masivo (mucho más grande que la Tierra), o incluso múltiples colisiones.

Esta extraña postura es solo uno de la lista de misterios de Urano, una lista que también incluye su temperatura. Mientras que los otros planetas gaseosos todavía están irradiando lentamente el calor de su formación, Urano apenas genera calor interno. Nadie está seguro de por qué, pero esa falta de calor puede ser la causa subyacente de las temperaturas atmosféricas extremas del planeta: las capas de nubes más profundas llegan a 360 grados bajo cero, más frías que cualquier otro planeta del sistema solar y, sin embargo, el exterior- la mayoría de las capas pueden alcanzar más de 500 grados, mucho más alto que cualquier otro gigante gaseoso.

Como Júpiter y Saturno, la atmósfera de Urano está llena de hidrógeno y helio, pero a diferencia de sus primos más grandes, Urano también contiene una gran cantidad de metano, amoníaco, agua y sulfuro de hidrógeno. El gas metano absorbe la luz en el extremo rojo del espectro, lo que le da a Urano su tono azul verdoso. Si volaras a través de las capas de la atmósfera, las nubes circundantes se volverían más y más densas, más frías y más frías, más azules y más azules a medida que los gases absorbieran más del espectro visible. Y en las profundidades de la atmósfera, puede encontrar la respuesta a otro de los grandes acertijos de Urano: su campo magnético rebelde está inclinado 60 grados desde su eje de rotación, mucho más fuerte en un polo que en el otro, y se desplazó unos miles de kilómetros fuera del centro. . Algunos astrónomos creen que el campo deformado puede ser el resultado de vastos océanos de líquidos iónicos escondidos debajo de las nubes verdosas, llenos de agua, amoníaco o incluso diamante licuado.

Quizás Urano no sería tan misterioso si pasaran más naves espaciales, pero mientras que Marte, Júpiter y Saturno parecen recibir un flujo constante de correo de fans de alta tecnología desde la Tierra, Urano solo ha sido visitado una vez. En 1986, la Voyager 2 pasó volando hacia el espacio profundo. Fue la primera y hasta ahora la única misión en obtener una vista de cerca de Urano, y lo que vio la sonda fue, a primera vista, aburrido. La Voyager 2 observó poca actividad atmosférica y pocas formaciones de nubes. Por un momento, pareció que las nubes heladas tenían poco interés. Pero han pasado 30 años desde el sobrevuelo de la Voyager y ahora somos más sabios.

Cuando la Voyager la visitó, Urano estaba a punto de su solsticio: el Polo Sur estaba casi directamente frente al sol y su Polo Norte estaba alejado. Pero a medida que Urano continuaba a lo largo de su órbita lenta, las estaciones cambiaron y el hemisferio norte regresó lentamente a la luz. En 2007, Urano alcanzó su equinoccio, el momento en que el ecuador mira hacia el sol y los hemisferios reciben la misma luz solar. Según Imke de Pater, profesor de astronomía en la Universidad de California, Berkeley, las observaciones anteriores de Urano no se parecen en nada a lo que hemos visto durante el equinoccio. En los últimos años, los astrónomos han sido testigos de vientos que soplan a cientos de millas por hora, sistemas de tormentas masivas que persisten durante horas o años, parches de nubes brillantes que migran a través del planeta y tormentas de “puntos oscuros” similares a la famosa versión neptuniana.

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