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Los monos con ojos superpoderosos podrían ayudar a curar el daltonismo

Los monos con ojos superpoderosos podrían ayudar a curar el daltonismo

En el video, un mono ardilla gris ridículamente lindo llamado Dalton golpea su cabeza contra una pantalla de computadora frente a él. Dalton, con los ojos abiertos de par en par y la carne de cordero, tiene una gran configuración: la pantalla, amplia en términos de mono ardilla, muestra puntos de diferentes tamaños y colores. Debajo hay un lavabo del tamaño de un mono, como un fregadero en la cocina de una casa de muñecas remodelada con accesorios de acero inoxidable.

Dalton está haciendo ciencia. Los monos ardilla machos no ven bien los colores; tienen una especie de daltonismo rojo-verde. Los ojos de Dalton en realidad solo ven longitudes de onda de luz medianas y cortas, azules y verdes, y su color superpuesto, amarillo. Es lo que los científicos de la visión llaman protanopo. Sin receptor para los tonos rojizos, ve los rojos como amarillos oscuros y amarillos-marrones, y los verdes como principalmente amarillos, en la medida en que las palabras de color humano significan cualquier cosa para un mono.

Realmente no se está moviendo la cabeza; Dalton está entrenado para indicar cuándo puede ver un color en la pantalla. “En realidad, toca la pantalla con bastante cuidado con la lengua”, dice Jay Neitz, investigador de la visión del color en la Universidad de Washington. Dalton saca la lengua, dice Jay, porque sabe que cuando reconozca un color, aparecerá una gota de jugo de uva en el lavabo. A Dalton le gusta mucho el jugo de uva. Y sonará un pequeño clic de fondo, otro poco de refuerzo. Cuando ve un color, le da un besito.

Cuando Dalton no puede encontrar un color, o besa la parte incorrecta de la pantalla, un zumbido menos agradable reemplaza al clic. Además: sin jugo de uva. Cuando eso sucede, Dalton a veces adivina al azar. O simplemente mira alrededor de la habitación, aparentemente un poco frenético.

“¿Está enojado?” Pregunto.

“Es más como, ¿qué diablos?” Dice Neitz. “A veces agarran la bandeja. Es una cosa de frustración “. Clip tras clip, los tonos de rojo esparcidos en medio de los grises pasan desapercibidos, sin lamer. Suena el timbre, no aparece el mosto. El cuerpo de Dalton adopta la postura de un primate al que le gustaría mucho hablar con un gerente, por favor.

Luego hay una discontinuidad, un salto de tiempo de semanas después. Fuera de la pantalla, esto fue en 2009, Dalton se somete a una operación delicada. Un cirujano inserta una aguja larga en el ojo de Dalton, hasta la retina sensible a la luz, densa en receptores, en la parte posterior. Con esta jeringa de microlitros, el cirujano inyecta una pequeña ampolla de líquido. “Crea un desprendimiento de retina que parece una ampolla”, dice Neitz. El cirujano hace esto en tres lugares, cada uno a 120 grados de los demás, en ambos ojos.

Aquí es donde Dalton aparentemente obtiene superpoderes. En esta historia de origen, Neitz y su esposa Maureen, una genetista, son los científicos que crean el suero de supermonos.

En el líquido hay un virus, específicamente un adenovirus, una variedad común de patógeno que incluye el resfriado común. Este ha sido limpiado de las cosas que lo hacen germinoso, reutilizado para llevar un tramo de ADN cuidadosamente diseñado envuelto dentro de una bola de proteína.

Los virus son buenos para secuestrar la maquinaria genética de una célula. Por lo general, lo hacen para engañar a las células para que produzcan más virus; eso se llama infección. Aquí, en el globo ocular de Dalton, el adenovirus modificado lleva instrucciones para enseñar a las células en forma de cono en las retinas del mono que normalmente detectan luz verdosa de longitud de onda media para que en su lugar (o quizás también) detecten longitudes de onda más largas y rojizas.

Mucho tiene que salir bien. El virus tiene que adherirse a la célula y evadir el sistema inmunológico del mono. Tiene que introducir el nuevo gen en el núcleo de la célula e integrarse en el ADN existente. El gen tiene que activarse y empezar a producir proteínas. Rara vez sale bien. “Hemos estado trabajando en formas de mejorar la eficiencia”, dice Neitz. En el título viral más alto, solo el 30 por ciento de las células infectadas activan el gen. Pero los que lo hagan, continuarán expresando no solo un fotopigmento sino dos. Un cono que alguna vez fue de longitud de onda media también tendrá un receptor de longitud de onda larga. Nominalmente, se verá rojo y Dalton tendrá una superpotencia de mono.

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