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La NASA quiere enviar una sonda a la infernal superficie de Venus

La NASA quiere enviar una sonda a la infernal superficie de Venus

Con todo el Si hablamos de enviar humanos a la luna y eventualmente a Marte, puede ser fácil olvidar que hay otros planetas que vale la pena explorar. Pero un equipo de investigadores de la NASA ha puesto su mirada en Venus, el vecino más cercano de la Tierra y uno de los planetas menos comprendidos del sistema solar.

Desde el primer aterrizaje (forzoso) en Venus en 1966, realizado por una sonda soviética, las naves espaciales solo han sobrevivido un total de unas pocas horas en la superficie del planeta. Pero la nueva sonda de la NASA está siendo diseñada para durar hasta 60 días en la castigadora superficie de Venus. Conocido como el Explorador del Sistema Solar in situ de larga duración, o LLISSE, cada uno de los componentes de la sonda está especialmente diseñado para soportar la alta temperatura, alta presión y atmósfera reactiva que define ese planeta infernal.

Venus se ha ganado legítimamente la reputación de ser el “gemelo malvado” de la Tierra. Su masa y tamaño son aproximadamente los mismos, y los científicos creen que Venus fue una vez un paraíso rico en agua que pudo haber albergado vida elemental. Hoy, sin embargo, las condiciones en su superficie son francamente infernales. Las temperaturas son lo suficientemente altas como para convertir un bloque de plomo en un charco, y la presión atmosférica es similar a la que encontraría buceando a miles de metros de profundidad en el océano. Si eso no es suficiente, los vientos azotan el planeta a velocidades similares a las de un tornado, y durante el día espesas nubes de ácido sulfúrico tapan el sol. Una vez que cae la noche, dura más de 100 días terrestres.

La teoría actual es que Venus tuvo una vez un océano vasto y poco profundo de agua líquida que el sol finalmente hizo hervir. A medida que el océano se evaporó y el hidrógeno se escapó al espacio, la atmósfera rica en dióxido de carbono provocó un efecto invernadero desbocado y convirtió al planeta en el infierno que vemos hoy. Pero la densa atmósfera del planeta limita la cantidad de información que las naves espaciales pueden recopilar mientras orbitan o pasan volando. Para saber qué sucedió en el vecino de la Tierra, los científicos deben llegar a la superficie.

En el centro de las renovadas ambiciones de Venus de la NASA se encuentra Tibor Kremic, jefe de la oficina de proyectos de ciencia espacial en el Centro de Investigación Glenn en Ohio. A diferencia de los rovers del tamaño de un automóvil que la NASA deja en Marte, LLISSE es pequeño porque tendrá que viajar con otras naves espaciales que se dirijan al vecindario. Es un cubo de menos de 10 pulgadas de lado y está repleto de instrumentos para probar todo, desde la atmósfera venusiana hasta su geología.

Apuntalar LLISSE para los extremos de Venus ha sido una tarea ardua. Debido a que la atmósfera rica en dióxido de carbono contiene trazas de azufre, los cristales se forman rápidamente en los componentes electrónicos normales. Por eso, Kremic y el equipo de LLISSE diseñaron y fabricaron chips endurecidos con carburo de silicio, un material sintético que se encuentra en el papel de lija y los diamantes falsos. Todos los sensores de la sonda también deben endurecerse de manera similar. Pero las limitaciones de tamaño de LLISSE significan que no llevará algunos instrumentos que podría encontrar en otras naves espaciales, como cámaras. “Si hay una manera de poner una cámara en LLISSE, puede apostar que lo intentaremos, pero es un poco pequeño para eso”, dice Kremic.

Uno de los mayores desafíos, dice Kremic, fue descubrir cómo alimentar la sonda durante 60 días completos. Muchas misiones en el espacio profundo dependen de pequeños reactores nucleares para generar energía, pero LLISSE utilizará una batería térmica activada por calor similar a la que se encuentra en los misiles. Limitar el flujo de energía de la batería para que no se agote demasiado rápido es un desafío de ingeniería continuo.

A medida que construyen los componentes de la sonda, Kremic y su equipo prueban metódicamente cada uno durante hasta dos meses dentro de una cámara que reproduce perfectamente las condiciones de Venus. Kremic y su equipo quieren que la sonda dure tanto tiempo para que pueda presenciar la transición entre la noche y el día. Si aterrizan tarde en un día de Venus, que dura casi cuatro meses terrestres, piensan que pueden agotar la batería para que eso suceda. “No tenemos datos sobre cómo cambian las condiciones del día a la noche en Venus”, dice Kremic. “Estamos tratando de capturar tanto de eso como sea posible”.

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