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La jalea real no es lo que hace que una abeja reina sea una abeja reina

La jalea real no es lo que hace que una abeja reina sea una abeja reina

Las abejas reinas también son más grandes y viven más que las obreras. En un conjunto de genes que se sabe que regulan el tamaño de los órganos en animales, el ácido p-cumárico cambió significativamente la expresión de más de la mitad de los genes involucrados en esa vía de señalización.

“Nunca nos propusimos cambiar las percepciones sobre las reinas y la determinación de casta”, dice Berenbaum. “Me interesa la desintoxicación; cómo los insectos se enfrentan a los fitoquímicos que consumen. Para nuestra sorpresa y deleite, cambió toda una serie de otros genes implicados en la determinación de casta”.

“Era uno de esos fenómenos imposibles de pasar por alto. Creo que … la idea de la jalea real es tan atractiva que la gente no la ha cuestionado”.

El silenciamiento de los genes

Con más de cuatro siglos viviendo con abejas, ¿por qué los humanos todavía están aprendiendo tanto sobre ellas? Para responder a esa pregunta, me comuniqué con el Dr. Ryszard Maleszka de la Universidad Nacional de Australia. Maleszka, que no es autor de la nueva investigación, trabaja específicamente en la epigenética de las abejas melíferas.

La epigenética es el estudio de cómo los entornos afectan la expresión genética. “Con nuestro conocimiento actual, solo rascamos la superficie de los sistemas biológicos y la biología de las abejas melíferas no es una excepción”, dice Maleszka. “Estamos lidiando con 500 millones de años de evolución animal, por lo que hay mucho por descubrir”.

“[This research] es un maravilloso ejemplo de una invención evolutiva mediante la cual se han reclutado sustancias químicas vegetales comunes para que sean elementos cruciales de la regulación genética … Mediante el uso de ingredientes ambientales, las abejas encontraron una solución inteligente a un problema desafiante: cómo generar dos organismos contrastantes, reinas reproductoras de larga vida y trabajadores funcionalmente estériles de vida corta, que utilizan el mismo hardware genético “.

Muchos factores intervienen en la creación de una reina más allá de los productos químicos vegetales examinados en la nueva investigación: un compuesto con el maravilloso nombre de royalactina, por ejemplo, se ha propuesto como fundamental para el desarrollo de la reina. Sin embargo, Maleszka ha lanzado una dura reprimenda a la idea de que un solo compuesto en la jalea real es el “interruptor” que hace a una reina. En 2008, su laboratorio pudo crear abejas reinas sin consumir jalea real, desactivando (silenciando) un conjunto de genes. Otros investigadores de abejas han cuestionado la idea de “una molécula para gobernarlos a todos” del desarrollo de la reina. La realidad es probable que, como todo lo demás en biología, sea complejo y estén involucrados muchos factores.

El verdadero poder de esta nueva investigación puede estar en explicar por qué las abejas obreras no se convierten en reinas. En lugar de la castración química al negarles a los trabajadores la jalea real, este elaborado proceso de alimentación proporciona protección química para los ovarios de la reina. Está protegida de los posibles efectos tóxicos o metabólicos de los productos químicos de las plantas. A medida que continuamos mejorando nuestras técnicas, es de esperar que nos acerquemos a una respuesta firme sobre lo que comen las abejas en sus colmenas y por qué.

Posdata: Um, ¿Por qué los humanos comen jalea real?

Cuando pensamos que la jalea real era cosa de la reina mágica, robar y comer la flema producida en las cabezas de los insectos tenía una especie de sentido retorcido. Los defensores de la jalea real afirman que la sustancia cura todo tipo de problemas humanos, en particular la infertilidad. Por deducción, las cosas que hacen que las abejas reinas sean máquinas de bebés, que ponen hasta 2000 huevos al día, deberían aumentar la fertilidad humana. Me veo obligado a decir que no es así como los científicos deducen causa y efecto.

La jalea real también se vende como afrodisíaco y, como la mayoría de los productos eróticos para insectos, se aplica con “frotamiento vigoroso”. Eso hace que sea difícil decir cuán firme es realmente la evidencia de este remedio eréctil. Además, la reproducción real de las abejas implica el desprendimiento del pene y la muerte, lo que no parece un buen momento para me, si nos atenemos a toda esa analogía de “lo que funciona para una abeja funcionará para los humanos”.

La jalea real tiene propiedades antibacterianas y antifúngicas, ya que son las abejas en desarrollo las que flotan hasta que se metamorfosean. Se comercializa en muchos cosméticos como ingrediente anti-envejecimiento; las abejas reinas viven 40 veces más que las obreras. Hasta ahora, no hay mucha evidencia de que la jalea real tenga importancia médica en humanos. Sin embargo, probablemente sea un buen humectante. Especialmente si no piensas de dónde viene.

Mi mejor suposición es que anualmente se producen y venden alrededor de 600 toneladas de jalea real; Asia oriental es el principal productor. Los precios varían ampliamente, pero según un viaje a mi tienda local de alimentos saludables, parece costar alrededor de $ 1 por gramo. El valor de mercado de la jalea real se basa en lo que creíamos saber sobre sus propiedades mágicas; eso no parece probable que cambie en el futuro previsible.

Pero ahora puedes divertirte mucho diciéndole a la gente de dónde vienen sus abejas reales.


Wenfu Mao, Mary A. Schuler y May R. Berenbaum. 2015. Un fitoquímico dietético altera la expresión de genes asociados a castas en abejas melíferas. Avances científicos 1 (7).

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