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La creación de la Xbox

La creación de la Xbox

¿Cómo se convirtió el editor de software más grande del mundo en fabricante de hardware de la noche a la mañana? Una palabra: Flextronics

I

El futuro de Microsoft está saliendo de una línea de ensamblaje en el corazón de México, una consola de plástico negro a la vez.

Es allí donde los trabajadores están construyendo la Xbox, el dispositivo de juego que se lanzará a las tiendas minoristas en todo el país el 15 de noviembre. Durante los próximos 18 meses, la marca Xbox se introducirá en la psique del consumidor con toda la fuerza bruta de marketing que se puede comprar con 500 millones de dólares. . Cómo la consola de juegos que quiere dominar las tarifas de su sala de estar en el mercado seguramente será una historia interesante. Pero la verdadera maravilla del lanzamiento de Xbox es cómo un editor de software que nunca ha operado una sola fábrica ha llegado a desafiar al principal fabricante mundial de productos electrónicos de consumo, Sony, en su propio juego.

Esa historia comienza a unas pocas millas al noroeste de Guadalajara, en el Parque Integral de Tecnología, un complejo de parque industrial propiedad y operado por una empresa llamada Flextronics. Sin Flextronics, no habría Xbox, solo la idea. “Microsoft tiene un montón de dinero, pero si tuvieran que construir fábricas, no habrían hecho este proyecto”, dice el presidente y director ejecutivo de Flextronics, Michael Marks. “Si tipos como nosotros no existieran, tipos como Microsoft no harían un producto de hardware. El riesgo sería demasiado alto”.

Marks, de 50 años, es rápido con una sonrisa y habla a un ritmo que sugiere que está en algo grande, a saber, un sector conocido como servicios de fabricación de productos electrónicos, o EMS, que ensambla cosas como PC y dispositivos de consumo para los clientes. Desde que asumió el puesto más alto en Flextronics en 1993, Marks ha estado predicando los beneficios de la fabricación por contrato a las empresas de electrónica de consumo de todo tipo. ¿Por qué poseer y operar su propia fábrica, argumenta, cuando puede darnos el trabajo sucio y ahorrar dinero?

Ha tomado un tiempo, pero el mercado finalmente está escuchando. Flextronics ha crecido de $ 93 millones en ingresos en 1993 a aproximadamente $ 15 mil millones este año. La compañía, miembro del Wired Index desde junio de 2000, tiene una capitalización de mercado mayor que cualquiera de sus competidores y ocupa el segundo lugar en ingresos después del líder de la industria Solectron. La recesión tecnológica, que obligó a muchas empresas a cerrar plantas de fabricación, ha sido buena para Flextronics et al. Marks está saboreando la aparición del sector EMS como un hombre que ha salido a trompicones de un túnel oscuro.

“Solía ​​ser un negocio realmente horrible”, dice Marks. “Solíamos tratar de convencer a los agentes de compras de cómo vamos a hacer las cosas más baratas. Ahora estamos hablando con los directores ejecutivos. Estamos definiendo una estrategia de fabricación global. Eso es divertido”.

Microsoft es solo uno de los clientes de la lista A de Marks. Con 80 fábricas en 28 países de todo el mundo, Flextronics fabrica teléfonos móviles para Ericsson, enrutadores para Cisco, impresoras para Hewlett-Packard y PDA para Palm. Flex es una de las 11 empresas de EMS que han establecido fábricas en Guadalajara para aprovechar la mano de obra más barata y el comercio relajado entre Estados Unidos y México. “Se hizo muy obvio después del TLCAN que Guadalajara era el lugar para estar”, dice Marks.

Para ver la operación de primera mano, debe viajar por un camino lleno de baches que estaría menos accidentado si fuera simplemente tierra vieja, maniobrando para pasar ganado, camiones de gasolina, puestos de arroz y frijoles y el ocasional local que mira desde abajo. un sombrero de vaquero gigante. Despeja la caseta de vigilancia de enfrente y de repente todo cambia: césped y arbustos bien cuidados, carreteras impecables, una cafetería corporativa y lo que los lugareños llaman “el mejor campo de fútbol de la ciudad”. Con 4.800 empleados, Flex’s Parque Integral es un oasis de 124 acres y 250 millones de dólares de opulencia al estilo de Silicon Valley en un desierto de pobreza.

En el extremo este del campus hay un nuevo edificio de dos pisos. En el interior, más allá de otra capa de seguridad, hay una sala de reuniones asombrosamente prístina con piso blanco llena de decenas de millones de dólares en maquinaria y cientos de trabajadores con tacones y batas de laboratorio. Puertas enrollables de metal flanquean las líneas. Los suministros vienen en un extremo; Las Xbox salen por la otra.

En este momento, un equipo está resolviendo los problemas de último minuto, produciendo kits de depuración de Xbox para desarrolladores, similar a la Xbox, pero con una carcasa verde translúcida, y armándose de valor contra la tormenta que se avecina. “Hace dos meses, no había nada aquí”, dice el director de la unidad de negocios Klaus Maier, “propietario” del edificio de Xbox, mientras camina entre filas de máquinas del tamaño de SUV con nombres como SonoFlux 9500 y Heller 1800 EXL.

Maier tiene el peso de Microsoft sobre sus hombros. A diferencia de Sony, que no pudo satisfacer la demanda inicial de PlayStation 2 debido a problemas de suministro de silicio, Redmond prometió que cumplirá. (Nintendo tenía previsto presentar su nueva consola, GameCube, en los EE. UU. Unos días antes del lanzamiento de Xbox. Pero la compañía ha retrasado el lanzamiento hasta finales de noviembre, dejando a Microsoft primero en el mercado). Flextronics planea enviar 800.000 unidades. en el lanzamiento y 700.000 más a finales de año. Para cumplir con esos objetivos, los equipos de producción funcionarán las 24 horas del día, los 7 días de la semana, al menos un mes antes de la fecha de lanzamiento. Una plataforma de tractor-remolque llena de Xbox tendrá que salir de las instalaciones cada dos horas, y una semi llena de suministros llegará al mismo ritmo. Maier, que ha estado registrando semanas de 100 horas desde febrero, está buscando contratar a 1,000 nuevos empleados, rápido.

Y si tiene suerte, si la Xbox lo hace tan bien como se predijo, espera que Microsoft le pida que duplique su capacidad. Luego, tendrá que construir otro edificio, encontrar más equipo e ir a otra juerga de contratación. Maier calcula que no verá un día de vacaciones durante el próximo año.

La buena noticia es que tiene una planta de fabricación de última generación a su disposición. Dieciséis proveedores de Flextronics y una cámara de compensación de aduanas llaman hogar al campus. Flex incluso fabrica muchos de los componentes comunes por sí mismo. Lo que significa que no hay que esperar por los materiales, no hay acumulaciones en la frontera y no hay proveedores inalcanzables. Es un modelo que tiene a los competidores luchando por ponerse al día, y a los analistas de Wall Street entusiasmados.

“Michael Marks es el flautista del sector de EMS”, dice Matt Zolin, vicepresidente de Lehman Brothers.

Marks es más modesto sobre su éxito. “La gente dice, ‘Oh, eres tan inteligente'”, dice con una sonrisa. “Y yo digo, ‘¿Qué, porque estamos haciendo lo que hizo Henry Ford en 1927 en River Rouge?’ Esto no es genial. Se trata de estar en el lugar correcto en el momento adecuado y se trata de la ejecución “.

II

Para empresas de EMS como Flextronics, es casi como si la recesión tecnológica nunca hubiera ocurrido. En una encuesta de fabricantes de equipos originales en las industrias de TI, el 85 por ciento prevé un aumento de la cantidad de trabajo que entregarán a los fabricantes contratados en los próximos años. El informe de junio de Bear Stearns predice que la mitad de la fabricación se subcontratará al final de la década, frente al 13 por ciento actual, lo que representa más de $ 500 mil millones en productos.

¿Cómo puede un segmento, que depende casi por completo de clientes con problemas, seguir creciendo frente a la mayor recesión en la historia de la tecnología de la información? Para empezar, existe la tendencia ahora familiar de trasladar el trabajo de una fábrica fuera de suelo estadounidense para obtener ayuda barata. Durante décadas, las empresas estadounidenses han obtenido grandes ahorros al trasladar la fabricación al extranjero. Pero la relación de Flextronics con sus clientes representa algo nuevo y más profundo que simplemente reducir los costos laborales.

Dada la relativa complejidad de sus productos, las empresas de electrónica han considerado durante mucho tiempo la experiencia en fabricación como un aspecto estratégico del negocio, un punto de diferenciación de sus competidores. Pero eso ha cambiado en los últimos años. La fabricación de productos electrónicos se ha convertido en una mercancía. La razón, como era de esperar, es la digitalización.

No hace mucho, un teléfono estaba tan estrechamente relacionado con una cámara de 35 mm como con una cortadora de césped. Hoy en día, su teléfono celular y su cámara digital están hechos de la misma tela. Muchos de los dispositivos electrónicos de nuestras vidas, desde PDA hasta impresoras de inyección de tinta, comparten los mismos conectores básicos de ADN: placa de circuito, procesador, algo de plástico y láminas de metal. Su valor no reside en el ensamblaje de estas piezas, sino en los cerebros electrónicos y la marca en el exterior. Para el OEM típico, el acto de ensamblar componentes es una distracción (desviar la capacidad intelectual de la innovación) y una fuga de efectivo.

Los fabricantes de PC lo saben desde hace años. HP, por ejemplo, no fabrica ninguna de sus computadoras personales. La fabricación está a cargo del competidor de Flextronics, SCI Systems. HP agrega su valor a la computadora a través del diseño y el marketing. Cada vez más, las empresas de electrónica, desde SonicBlue hasta Motorola y NEC, siguen el mismo camino.

A principios de este año, Ericsson, la segunda compañía de teléfonos móviles más grande del mundo, entregó todo su negocio de teléfonos móviles a Flextronics, desde el diseño hasta el cumplimiento. Es un acuerdo que significará $ 2 mil millones adicionales en ingresos anuales para Flextronics. De manera similar, los PDA de Handspring son ensamblados por Flex y su competidor Solectron, dejando que Handspring ponga todos sus esfuerzos en tecnología y diseño. Desde el pedido hasta la entrega, Handspring nunca manipula un producto. Todo lo hace Solectron y otros contratistas. Handspring ni siquiera paga por el producto hasta 30 días después de su envío.

El paso hacia la fabricación subcontratada representa una oportunidad obvia para los fabricantes por contrato, pero también es una bendición potencial para la innovación de productos. El futuro de la fabricación de dispositivos no se trata de hacer dispositivos; se trata de imaginarlos. Alguien más hace real lo imaginario.

“Todo ese dinero que solía destinarse a financiar infraestructura se destina al diseño y la innovación”, dice Marks. “Las empresas que pensaban que estaban siendo competitivas al tener manufactura, bueno, ahora todas sus fábricas están medio llenas y se están poniendo de mal humor”.

El resultado será un vaciado de la industria de la electrónica de consumo que recordará las fuerzas que dieron forma a la industria de las computadoras. La electrónica de consumo ahora está dominada por grandes conglomerados integrados verticalmente como Matsushita (Panasonic), Sony y Philips. Las demandas de abastecimiento de componentes, fabricación, distribución y ganar espacio en las estanterías minoristas, todo en la enorme escala necesaria para ganar dinero con márgenes reducidos, mantienen a estos gigantes corporativos difíciles de manejar en la cima. Pero si se quita el abastecimiento, la fabricación y la distribución, de repente la imagen se ve muy diferente. Todo el valor se dirige a la innovación y el marketing, lo que permite que las empresas más pequeñas, las empresas emprendedoras y las ajenas a la industria de la electrónica compitan de frente con los titanes titulares. Microsoft ahora se enfrenta a Sony, pero mañana podría ser Virgin. O Nike. Tal es el poder de una tecnología habilitadora como la fabricación por contrato.

Con Microsoft adoptando el modelo EMS, Marks cree que el escenario está listo para un cambio fundamental en la forma en que se fabrican los productos electrónicos de consumo. “Esta industria va a resultar como la de los automóviles y el petróleo”, dice efusivamente. “Vamos a tener empresas de 60.000 millones de dólares. El año que viene será un éxito de taquilla absoluto”.

III

J Allard es mejor conocido como la persona de Microsoft que creyó en Internet mucho antes que Bill Gates. En la última década, dirigió la estrategia de redes TCP / IP de la empresa y ayudó a planificar la iniciativa .NET de Microsoft. Pero el primer amor de Allard son los juegos, y hace unos dos años fue elegido para encabezar la iniciativa de entretenimiento digital de la compañía.

Allard obtuvo un nuevo título, GM para la plataforma Xbox, y ayudó a escribir un plan de negocios que haría que Microsoft se lanzara al mercado de las consolas de juegos. El objetivo no era simplemente enfrentarse a Sony y Nintendo en los juegos, sino hacerse un hueco en el mundo más lucrativo del entretenimiento digital en el hogar. “Lo que comenzó como algo que tenía potencial para 100.000 unidades se convirtió en una consola que llegará a decenas de millones de usuarios y crecerá hasta convertirse en un negocio que valdrá miles de millones”, dice Allard.

Allard y su …

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