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La arrogancia del antropoceno

La arrogancia del antropoceno

Hlos humanos son ahora viviendo en una nueva época geológica de nuestra propia creación: el Antropoceno. O eso nos dicen. Mientras que algunas épocas en la historia de la Tierra se extienden por más de 40 millones de años, este nuevo capítulo comenzó hace quizás 400 años, cuando el dióxido de carbono se redujo a unas pocas partes por millón en la atmósfera. O quizás, como votó un panel de científicos a principios de este año, la época comenzó hace tan solo 75 años, cuando las armas atómicas comenzaron a desempolvar el planeta con una evanescencia de extraños radioisótopos.

Estas son afirmaciones inusuales sobre la geología, un campo que normalmente se ocupa de paquetes de rocas de una milla de espesor apilados durante decenas de millones de años, en los que nacen cadenas montañosas enteras y desaparecen en una sola unidad de tiempo, en las que son extremadamente precisas. Las fechas de las rocas (instantáneas de un solo fotograma de tiempo profundo) pueden tener barras de error de 50.000 años, un lapso casi 10 veces mayor que toda la historia humana registrada. Si tener una época más corta que una barra de error parece extraño, bueno, también lo es el Antropoceno.

Entonces, ¿qué hacer con esta nueva “época” del tiempo geológico? ¿Nos lo merecemos? Claro, los humanos se mueven alrededor de una increíble cantidad de rocas cada año, remodelando profundamente el mundo a nuestra propia imagen. Y, sí, actualmente estamos deformando violentamente la química de la atmósfera y los océanos, y de maneras que tienen análogos en solo unos pocos capítulos terroríficos enterrados en lo profundo de la historia de la Tierra. Cada año arrojamos más de 100 veces más CO2 en el aire como lo hacen los volcanes, y actualmente estamos supervisando la mayor interrupción del ciclo del nitrógeno del planeta en 2.500 millones de años. Pero a pesar de este increíble esfuerzo, todo es vanidad. Muy poco de nuestro trabajo manual sobrevivirá a la destrucción de las edades. Si 100 millones de años pueden llevar fácilmente el plano del Himalaya, ¿qué posibilidades tendrán San Francisco o Nueva York?

La idea del Antropoceno es un interesante experimento mental. Para aquellos invertidos en los arcanos estratigráficos de este momento infinitesimal en el tiempo, sirve como un catálogo útil de nuestra basura. Pero también puede servir para inflar el legado de la humanidad en un planeta en constante movimiento que rápidamente destruirá, u ocultará para siempre, incluso nuestras creaciones más asombrosas.

La miserable mancha de artefactos que dejamos atrás, en esos raros rincones de los continentes donde el sedimento se acumula y se entierra rápidamente, a salvo de la continua desfiguración de la erosión, es muy poco probable que quede expuesta en la superficie, en un momento dado, en un momento dado lugar, decenas de millones o cientos de millones de años en el futuro geológico. Sic tránsito gloria mundi.

Quizás, algún día, se encuentre nuestra señal en las rocas, pero solo si estratígrafos con ojos de águila, de Dios sabe en qué parte del árbol de la vida, cruzan su propia Tierra reordenada, tratando asiduamente de encontrarnos. Pero es poco probable que sean recompensados ​​por su esfuerzo. Al final de todos sus viajes, después de catalogar todo el lecho de roca de todo el planeta, finalmente podrían ser llevados a un estrato extraño y delgado que se esconde a mitad de camino de un cañón desértico lejano y erosionado. Si luego de alguna manera encuentran una placa acompañante dejada por la humanidad que pretende asignar a esta capa inusual su propia época, intercalada en estos acantilados y avergonzada arriba y abajo por gigantescos edificios de piedra caliza, limolita y pizarra, esta afirmación equivaldría a evidencia de poco más que el asombroso antropocentrismo de nuestra propia especie. A menos que aprendamos rápidamente cómo resistir en este planeta, y en una escala mucho más allá de lo que hemos probado hasta ahora, los detritos de la civilización serán devorados rápidamente por las fauces del tiempo profundo.

El tiempo geológico está más allá de toda comprensión. Si corrieras un maratón de 42 kilómetros que cubriera todo el recorrido retrospectivo de la historia de la Tierra, el primer paso de metro y medio te aterrizaría hace dos edades de hielo y más de 150.000 años antes de toda la historia de la civilización humana. En otras palabras, geológicamente y en una primera aproximación, toda la historia humana registrada es irrelevante: un lapso subliminalmente rápido de 5,000 años que termina casi tan pronto como levantas el talón por primera vez, abarrotado por completo hasta el final de lo que de otra manera sería monótono. Interglacial de la Edad de Hielo del Pleistoceno. (NB: Que este hechizo cálido temporal y típico del Pleistoceno ha además extrañamente se le ha dado su propio época, el llamado Holoceno, bastante diferente a las docenas de interglaciares similares que le precedieron, es el pecado original de la geología antropocéntrica).

Si, en cambio, su maratón avanzara en el tiempo, después de una zancada, los océanos y la atmósfera casi se habrían recuperado de nuestro salvaje experimento de química en el planeta, y aún no quedaría ningún registro superficial de la civilización humana. Otro paso lo sumergiría en otra verdadera Edad de Hielo al estilo del Pleistoceno, con mares 400 pies más bajos de lo que están hoy. En cambio, esa agua faltante estaría encerrada en enormes capas de hielo que ahora caen sobre los continentes, arando morrenas en islas futuras, destruyendo todo a su paso y arrojando glaciares en sus márgenes desmoronados. Estas parcelas de tierra fueron alguna vez, en algún tiempo olvidado, llamadas Nueva York o Illinois. Todo el tiempo futuro se extendería ante ti. Después de una milla y media, los continentes se reunirían en una de sus muchas iteraciones del ciclo del supercontinente, sus costas y valles montañosos albergarían criaturas más allá de la imaginación. No solo la humanidad no será parte de esta imagen, sino que prácticamente no quedará ningún registro geológico de nosotros. No globos de cumpleaños de plástico, ni montones de huesos de pollo desnudos, ni Charlton Heston agitando el puño ante algún coloso litoral. Todo será gastado, destruido o escondido para siempre.

Para el contexto, comparemos el eventual legado geológico de la humanidad (algo injustamente) con el de los dinosaurios, cuyo reinado abarcó muchos épocas y duró 180 millones de años funcionalmente eternos, 36.000 veces más que la historia humana registrada hasta ahora. Pero nunca sabrías que esta era casi infinita estaba tan completamente dominada por los terribles reptiles al mirar el registro de rocas de toda la mitad oriental de América del Norte. Aquí, los dinosaurios apenas dejaron un récord. Y no porque no estuvieran aquí todo el tiempo, con millones de generaciones de incalculables dinosaurios viviendo, cazando, apareándose, muriendo, buscando comida, migrando, evolucionando y perdurando por todo el continente, arriba y abajo, en grandes manadas y en emboscadas solitarias. . Pero la cantidad de sitios dentro de todo ese espacio de bostezos, y sobre estos miles de millas cuadradas, donde podrían haberse conservado, o que no fueron destruidos por la erosión posterior, o que están expuestos en la superficie hoy, fue extremadamente pequeño. .

Sí, miles de millones de cuerpos de dinosaurios murieron y cayeron a la Tierra aquí en este lapso, y billones más de huellas de dinosaurios presionaron la Tierra, pero hoy apenas queda un rastro. Un puñado de huellas crípticas junto al lago representa toda su contribución al período Triásico. Unos pocos huesos y huellas preservados milagrosamente en Nueva Inglaterra y Nueva Escocia son todo lo que queda de toda la época del Jurásico Temprano de 27 millones de años. No queda rastro alguno de dinosaurios del Jurásico Tardío de 18 millones de años. Un puñado de huesos de una capa en Maryland representa todo el Cretácico Inferior de 45 millones de años; el Cretácico tardío abandona un Hadrosaurus en Nueva Jersey y parte de un tiranosaurio en Alabama, pero en su mayoría comprende fragmentos poco impresionantes de huesos y dientes que cubren los 34 millones de años restantes de la edad más famosa de la Tierra, hasta el día del juicio final. Si uno quisiera saber cómo era un lapso particular de 10, 100 o 1000 años, enterrado en esta inmensidad de tiempo (o, peor aún, en alguna región particular del continente), buena suerte.

Esta asombrosa escasez se puede explicar por el hecho de que simplemente no hay tantas rocas que sobrevivieron a estos extremos abismos del tiempo, en esta vasta provincia. E incluso entre esas rocas que hizo sobrevivir, y que están expuestos hoy, las condiciones para la preservación fósil eran raras más allá de toda medida. Cada fósil era su propio milagro, muestreado al azar de casi 200 millones de años de historia: unas pocas páginas perdidas de una biblioteca arrastradas por el viento.

Si, en los últimos 7.000 años de su reinado, los dinosaurios se volvieron hiperinteligentes, construyeron una civilización, comenzaron la minería de asteroides y lo hicieron durante siglos antes de olvidarse de llevar al uno en un cálculo orbital, enviando así esa famosa roca espacial de seis millas de despedida a toda velocidad. sin sentido hacia la tierra ellos mismos—Sería virtualmente imposible saberlo. Todo lo que sabemos es que un asteroide chocó y que los fósiles de los millones de años posteriores se ven muy diferentes a los de los millones de años anteriores.

Así que eso es lo que 180 millones de años de dominio completo te compran en el registro fósil. Entonces, ¿qué nos traerán unas pocas décadas de civilización industrial? Ésta es la cuestión central del Antropoceno, una época que supuestamente comenzó, no hace decenas de millones de años, sino quizás durante la administración Truman. ¿Será nuestra influencia en el registro de rocas realmente tan profunda para los geólogos dentro de 100 millones de años, quienesquiera que sean, que mirarían hacia atrás y se verían tentados a declarar las últimas décadas o siglos como una auténtica época propia?

Una cosa importante a tener en cuenta sobre la paleontología es que la mayoría de los afloramientos de rocas que contienen fósiles son marinos, es decir, provienen del fondo del mar. Como resultado, tenemos una resolución mucho más alta de la historia de la vida en los océanos que en la tierra. Eso es porque el mar, en su mayor parte, es donde se acumulan los sedimentos. Las cosas se desmoronan en la tierra y, en general, se destruyen por la intemperie y la erosión, y se llevan al mar como granos de arena y limo y en solución. Si no fuera por la incesante creación de nuevas cadenas montañosas, la superficie de la Tierra se volvería plana rápidamente. Sí, algunas ciudades, como Nueva Orleans, Dhaka y Beijing, se asientan en cuencas sedimentarias que se hunden y, a primera vista, parecen candidatas prometedoras para la preservación. Pero como muestra el ejemplo de los dinosaurios, la posibilidad de que cualquier depósito delta que se trague una ciudad desde una ventana de tiempo de solo unos pocos siglos de ancho tenga la suerte de ser no solo enterrado y conservado para su custodia, sino que posteriormente no destruido—En las fauces voraces de una zona de subducción, o hundiéndose demasiado cerca de la fragua metamórfica limpiadora del manto de la Tierra, o mutilado en alguna colisión continental que forme montañas— y entonces, después de todo eso, encontrarse, en un momento dado en el futuro lejano, lo suficientemente afortunado como para haber sido empujado accidentalmente hacia arriba solo lo suficiente como para estar expuesto en la superficie, pero no también alto como para haber sido rápidamente destruido por la erosión … es prácticamente nulo. En el Gran Cañón, y en gran parte del suroeste de EE. UU. (E incluso en todo el mundo), hay una mil millones de años brecha entre formaciones rocosas. Esa historia, esa primera para siempre, por maravillosa que haya sido en esa región del mundo, nunca se recuperará.

Peor aún para nuestra preservación a largo plazo, mucho después de la breve fiebre artificial del invernadero de la humanidad, es muy probable que volvamos a nuestra programación regular y nos sumerjamos en una Edad de Hielo castigadora en el próximo medio millón de años. Esto significa que el nivel del mar, después de dispararse en los próximos milenios por nuestra propia mano, y potencialmente enterrar asentamientos costeros en sedimentos (bueno para la fosilización), eventualmente caerá cientos de pies por debajo de donde está hoy, y someterá las plataformas continentales poco profundas, junto con nuestras ciudades una vez sumergidas y magníficas vetas de basura, al frío …

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