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La alerta presidencial por mensaje de texto tiene una historia larga y extraña

La alerta presidencial por mensaje de texto tiene una historia larga y extraña

En caso de un ataque inminente, se le había pedido al personaje de televisión Arthur Godfrey, una de las voces más confiables de la época y amigo cercano de Dwight Eisenhower, el presidente en ese momento, que grabara un anuncio especial de servicio público. Su anuncio de servicio público, cuyas copias nunca se han encontrado, estaba destinado a calmar el pánico e informar con optimismo que la mayoría de los estadounidenses sobrevivirían a la próxima guerra nuclear.

Más tarde, en la década de 1970, el escándalo de Watergate descarriló una actualización del sistema Conelrad, ya que la desconfianza del público hacia la vigilancia gubernamental obligó al predecesor de FEMA a abandonar una nueva tecnología que había desarrollado con orgullo. En los años posteriores a la Segunda Guerra Mundial, el gobierno dejó de depender de las sirenas de advertencia de ataques aéreos y, en su lugar, fijó brevemente su mirada en un sistema conocido como repetidor de alarma de emergencia nacional, o NEAR. Los pequeños timbres, disponibles por $ 5 o $ 10, podían conectarse a cualquier toma de corriente doméstica y eran activados por una corriente eléctrica de alta frecuencia única transmitida a través de la red eléctrica nacional por 500 generadores de señales de advertencia especialmente diseñados.

La pequeña ciudad de Charlotte, Michigan, cerca de la sede de la agencia de defensa civil en ese momento, en Battle Creek, se convirtió en el banco de pruebas para el dispositivo NEAR, la patente estadounidense 3.284.791. El gobierno entregó 1.500 dispositivos a civiles y, para su prueba de baja tecnología, le dio a cada hogar equipado con NEAR un globo meteorológico rosa para que lo lanzara al aire si el timbre sonaba con éxito. Los observadores instalaron el campamento sobre el techo del palacio de justicia de la ciudad y contaron la masa de globos a medida que se elevaban hacia el cielo para determinar la efectividad de la prueba.

Aunque originalmente estaba destinado a alertar al 90 por ciento de la población del país en 30 segundos, el programa NEAR multimillonario se abandonó rápidamente cuando quedó claro lo inútil que sería una alerta nacional general e indistinta. No proporcionaba ninguna forma para que el gobierno brindara detalles específicos o actualizaciones sobre la inminencia o la escala de un ataque, y no había forma de comunicarse con los ciudadanos después con más información sobre la respuesta del gobierno.

En cambio, los funcionarios a través de las administraciones de Johnson y Nixon comenzaron a desarrollar lo que llamaron el Sistema de Distribución de Información de Decisiones, una red de radio nacional diseñada para notificar a los ciudadanos de una huelga soviética. El dispositivo DIDS podría instalarse en televisores por $ 10, o adaptarse a televisores existentes por aproximadamente $ 30, y, siguiendo una señal especial del gobierno, encendería el televisor a cualquier hora y lo sintonizaría en un canal especial de baja frecuencia. Dentro de los 30 segundos posteriores a la emisión de una advertencia por parte de Washington, todos los televisores del país podrían ser alertados, ahorrando preciosos minutos en la carrera por refugio.

Al mismo tiempo que se desarrollaba el robo de Watergate en 1972, el gobierno invirtió $ 2 millones para construir el primer transmisor DIDS dedicado fuera de Washington, para una estación llamada WGU-20, Public Emergency Radio. El gobierno calificó el programa, que estimó salvaría la vida de 27 millones de estadounidenses al proporcionar una advertencia inmediata de un ataque soviético, con PERki, una mascota cachorro alegre y amigable estampada en toda su literatura. Comenzó a avanzar con planes para 10 estaciones DIDS más repartidas por todo el país, todas ellas controladas por transmisores de radio ubicados en el centro de Ault, Colorado y Cambridge, Kansas.

En una encuesta, siete de cada 10 estadounidenses dijeron que estaban entusiasmados con el programa y dispuestos a invertir su propio dinero en un transmisor DIDS. Pero a medida que se extendió el escándalo de Watergate, también lo hizo la desconfianza pública en el gobierno. Cuando las audiencias de supervisión del Congreso destacaron los programas de vigilancia secreta y los trucos sucios del FBI y la CIA, el gobierno archivó silenciosamente todo el sistema de advertencia. “La tecnología está ahí”, explicó un funcionario federal de forma anónima después, “[but] después [Watergate], no había forma de que le dijéramos a John Q. Public que íbamos a poner algo en la televisión de su casa que estaba controlado por el gobierno “.

En la década de 1980 el gobierno se había adaptado al Sistema de Transmisión de Emergencia, con pruebas públicas regulares que convertían su incesante zumbido y su voz de advertencia entrecortada en un aspecto familiar de la experiencia de la radio y la televisión estadounidenses. Detrás de escena, FEMA y el Pentágono probaron el sistema dos veces al día, listos para un ataque soviético que nunca llegó.

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