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Haga combustible en casa con una refinería de bricolaje portátil

Haga combustible en casa con una refinería de bricolaje portátil

Caña de azúcar

La gente producía etanol en casa mucho antes de que existieran los automóviles. Lo llamaron Moonshine. Con los precios de la gasolina subiendo por las nubes y todos preocupados por el calentamiento global, una empresa de California apuesta a que la gente aprovechará la oportunidad de usar la misma tecnología para convertir el azúcar en combustible por menos de un dólar el galón.

E-Fuel Corporation ha presentado su EFuel 100 MicroFueler, un dispositivo del tamaño de una lavadora-secadora apilable que usa azúcar, levadura y agua para producir etanol al 100 por ciento con solo presionar un botón.

“Simplemente la abres como una lavadora y viertes el azúcar, cierras la puerta y aprietas un botón”, nos dijo el fundador de la empresa, Tom Quinn. “Unos días después, tienes etanol”.

¿Es realmente tan fácil?

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Según Quinn, lo es. El MicroFueler pesa alrededor de 200 libras y se conecta a una fuente de alimentación de agua y 110 o 220 voltios y drenaje de aguas residuales como una lavadora. Utiliza azúcar en bruto (no la sustancia blanca refinada) y una mezcla patentada de levadura de liberación prolongada como materia prima. También puede usar el alcohol sobrante si tiene alguno por ahí. Tíralo todo al tanque de fermentación, enciende la máquina y en siete días tienes 35 galones de etanol. El MicroFueler tiene su propia bomba y manguera, al igual que la bomba en la estación de servicio de la esquina, para que pueda llenar fácilmente su automóvil.

“Es tan simple que cualquiera puede hacer su propio combustible”, dice Quinn. Dependiendo del costo de la electricidad y el agua, dice, el MicroFueler puede producir etanol por menos de $ 1 el galón. Quinn compara el MicroFueler con la computadora personal y dice que causará el mismo tipo de “cambio de paradigma”.

“Así como la PC llevó la computación de escritorio al hogar, E-Fuel llevará la estación de servicio al hogar”, dice.

Quizás. Tal vez no. Hacer etanol en casa no es tan fácil como Quinn podría hacerles creer, dice Daniel Kammen, director del Laboratorio de Energía Renovable y Apropiada en UC-Berkeley. Producir mucho etanol generalmente ha requerido una gran cantidad de equipos, dijo al New York Times, y el control de calidad puede ser desigual.

“Hay muchos obstáculos que debes superar. Es muy posible que lo hayan hecho, pero el escepticismo es una virtud ”, dice Kammen.

Quinn no es un licántropo que intenta ganar dinero rápido con la locura del combustible alternativo. Es un empresario de mucho tiempo que patentó la tecnología de control de movimiento que usa Nintendo en la Wii. Su socio en la empresa E-Fuel es Floyd Butterfield, quien ha estado destilando etanol durante más de 25 años y en 1982 ganó un concurso del Departamento de Alimentos y Agricultura de California por el mejor diseño de un destilador de etanol.

Dicen que han superado muchos de los obstáculos para producir etanol en casa de manera económica, fácil y eficiente. Quinn dice que el mayor avance es el destilador de membrana MicroFueler, que utiliza un filtro extremadamente fino para separar el agua del alcohol a temperaturas más bajas y en menos pasos que los métodos convencionales. El uso de azúcar como materia prima hace que el proceso sea prácticamente inodoro, dice, y deja las aguas residuales tan limpias que se pueden beber. También evita el debate de alimentos por combustible que afecta al etanol a base de maíz porque estamos en medio de un exceso de azúcar en todo el mundo.

Un permiso de la Oficina de Alcohol, Tabaco y Armas de Fuego le permitirá producir etanol legalmente, pero utilizar etanol al 100 por ciento en su automóvil es ilegal. No hay problema, dice Quinn. Mézclalo con gasolina para crear E-85. Simplemente ponga unos galones de gasolina en su automóvil, luego conduzca a casa y complete con etanol. Quinn dice que el uso de etanol a base de azúcar producirá aproximadamente un 85 por ciento menos de emisiones de carbono que el uso de gasolina. Ya está todo listo si tiene un vehículo de combustible flexible.

Es una pregunta abierta si cambiarse a etanol casero le ahorrará mucho dinero. El MicroFueler cuesta $ 9,995, aunque los créditos fiscales federales pueden reducir el precio a $ 6,998. Otros $ 16 le compran suficiente levadura para producir alrededor de 560 galones de etanol, y tendrá que pagar por el azúcar y el agua. Necesitará hasta 4 galones de agua para producir 1 galón de etanol.

El azúcar es donde las matemáticas podrían descomponerse: actualmente se vende a unos 20 centavos la libra en los Estados Unidos, y se necesitan de 10 a 14 libras para producir un galón de etanol. Considere el costo de la electricidad y el agua y es posible que no salga adelante. Pero Quinn dice que los cambios en el Tratado de Libre Comercio de América del Norte permiten la importación de azúcar no comestible o “grado etanol” de México por tan solo 2,5 centavos la libra y E-Fuel está creando una red de distribución para venderla a los consumidores.

Esa misma red de distribución entregará e instalará MicroFuelers cuando E-Fuel comience a entregarlos a fin de año, dice.

Fotos del usuario de Flickr Streetwalker y E-Fuel Corp.

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