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Esta serpiente robot no significa que te hagas daño, de verdad

Esta serpiente robot no significa que te hagas daño, de verdad

Si nunca has tenía una serpiente robot contraída alrededor de tu pierna, déjame decirte, es una sensación extraña. A medida que sube por el tobillo, luego en la espinilla y finalmente se envuelve alrededor de la rodilla, se vuelve más y más firme. Afortunadamente, a diferencia de una serpiente real, no tiene dientes. Desafortunadamente, también a diferencia de una serpiente real, está hecha de juntas de metal que pellizcan cada vez más fuerte hasta que dices: “Está bien, ya es suficiente”, y el joven de los controles pulsa un botón y apaga la máquina.

Aquí, en el laboratorio de biorrobótica de la Universidad Carnegie Mellon, hay una auténtica colección de mecatrones. La serpiente se desliza, un insecto robot se arrastra y un bípedo con ruedas acelera por el pasillo, hasta que intentas darle un empujón y se estrella contra una pared. Esta es la extraña fusión de animal y máquina, mirando a la naturaleza no para copiarla uno por uno, sino para encontrar inspiración en los cuerpos que la evolución ha creado durante millones de años.

Pero serpientes, ¿por qué tenían que ser serpientes? Porque las serpientes tienen mucho que enseñarnos sobre la locomoción que no se parece en nada a la nuestra. Las serpientes pueden nadar, pueden trepar, pueden deslizarse hacia adelante y hacia los lados para abordar prácticamente cualquier tipo de entorno. Demonios, incluso pueden volar. Las serpientes también vienen en una forma conveniente que se puede meter en espacios reducidos, lo que podría ser útil algún día para la robótica de rescate. (Estos investigadores llevaron su robot serpiente a México después del monstruoso terremoto de septiembre para explorar edificios derrumbados en busca de sobrevivientes. Sin embargo, el problema es que por el momento es mejor buscar señales de vida con micrófonos que sondear visualmente los escombros .)

El robot serpiente de Carnegie es una máquina modular hecha de 16 motores conocidos como actuadores. Piense en estos como un montón de articulaciones que recorren el cuerpo, lo que hace que el robot sea muy diestro. Al manipular los actuadores en la secuencia correcta, los investigadores pueden hacer que la serpiente realice una sorprendente variedad de movimientos, desde ondular como una onda sinusoidal (piense en alguien haciendo el gusano) hasta contraer las piernas.

No está construido exactamente como una serpiente porque, bueno, es imposible reproducir todos esos huesos y músculos. El robot es un homenaje a una serpiente, no una copia de una. “Esto le impedirá lograr exactamente lo que podemos observar en biología”, dice Matt Travers, especialista en robótica de CMU. “Pero también significa que habrá cosas que este robot puede hacer que una serpiente biológica no puede”. Por ejemplo, rodando rápidamente como un caimán arrancando un trozo de carne de un búfalo.

Aquí hay una interacción interesante entre la naturaleza y la robótica. En primer lugar, se trata de desentrañar las sutilezas de la locomoción biológica. Travers y otros investigadores, por ejemplo, hicieron experimentos que revelaron cómo los sidewinders pueden moverse por una pendiente en arena suelta. Resulta que las serpientes se ondulan con dos olas diferentes, una que se agarra al suelo mientras que la otra parte avanza. Luego reprogramaron su robot para que hiciera lo mismo y, efectivamente, pudo abordar mejor el mismo tipo de pendiente.

Sin embargo, lo que realmente quieres es un robot serpiente que pueda sentir. Entonces, la serpiente de próxima generación de este laboratorio está hecha de actuadores que pueden sentir la fuerza que se le aplica. “Así que ahora tenemos este robot que no solo se puede mover y parece biológico, sino que puede sentirse como un sistema biológico”, dice Howie Choset, roboticista de CMU. “Entonces, como cuando estás caminando por el bosque, no estás planeando todos los pasos posibles. Tus pies están sintiendo su camino a medida que avanzas “.

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