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Encontrar a Lena Forsen, la patrona de los archivos JPEG

Encontrar a Lena Forsen, la patrona de los archivos JPEG

Todas las mañanas, Lena Forsen se despierta bajo un reloj de sobremesa de madera adornado con latón dedicado a “La Primera Dama de Internet”.

Se le presentó hace más de dos décadas la Society for Imaging Science and Technology, en reconocimiento del papel fundamental, y totalmente inesperado, que desempeñó en la configuración del mundo digital tal como lo conocemos.

Entre algunos ingenieros informáticos, Lena es una figura mítica, un monónimo a la par de Woz o Zuck. Ya sea que conozca o no su rostro, ha utilizado la tecnología que ayudó a crear; Prácticamente todas las fotos que has tomado, cada sitio web que has visitado, cada meme que has compartido tiene una pequeña deuda con Lena. Sin embargo, hoy, como jubilada de 67 años que vive en su Suecia natal, sigue un poco desconcertada por su propia fama. “Me sorprende que nunca termine”, me dijo recientemente.

El camino de Lena hacia la condición de icono comenzó en las páginas de Playboy. En 1972, a la edad de 21 años, apareció como Miss November, vistiendo nada más que un sombrero de plumas para el sol, botas, medias y una boa rosa. (A sugerencia de ella, los editores deletrearon su nombre de pila con una “n” adicional para fomentar una pronunciación adecuada. “No quería que me llamaran Sotaventona ”, explicó.)

Aproximadamente seis meses después, apareció una copia del problema en el Instituto de Procesamiento de Imágenes y Señales de la Universidad del Sur de California, donde Alexander Sawchuk y su equipo estaban buscando una nueva fotografía contra la cual probar su último algoritmo de compresión: las matemáticas que haría que los archivos de imágenes difíciles de manejar fueran manejables. La brillante página central de Lena, con su compleja mezcla de colores y texturas, era la candidata perfecta. Arrancaron el tercio superior del margen, lo pasaron a través de un conjunto de convertidores de analógico a digital y guardaron el escaneo de 512 líneas resultante en su Hewlett-Packard 2100 (Sawchuk no respondió a las solicitudes de comentarios).

El equipo de la USC entregó copias con orgullo a los visitantes del laboratorio, y pronto la imagen de la joven modelo mirando con coquetería por encima del hombro desnudo se convirtió en un estándar de la industria, replicada y reanalizada miles de millones de veces cuando lo que ahora conocemos como JPEG surgió. Según James Hutchinson, editor de la Facultad de Ingeniería de la Universidad de Illinois, Lena era para los ingenieros “algo así como Rita Hayworth para los soldados estadounidenses en las trincheras de la Segunda Guerra Mundial”.

Escribieron poemas en su honor, agregaron sus propias florituras artísticas a su semejanza y le dieron a la imagen de la página central un apodo acorde con un retrato renacentista: “La Lenna”. En la película de 1973 Durmiente, cuando el protagonista se despierta en el año 2173, se le pide que identifique imágenes del pasado, incluidas fotos de Stalin, De Gaulle y Lena. En estos días, aunque su imagen aparece principalmente en los programas de estudios de los medios de comunicación y en los foros de codificadores, es universalmente reconocida como una pieza indeleble de la historia de Internet.

Sin embargo, durante casi todo el tiempo que Lenna ha sido idolatrado entre los científicos informáticos, también ha sido una fuente de controversia. “He escuchado a feministas argumentar que la imagen debería ser retirada”, escribió David C. Munson Jr., actual presidente del Instituto de Tecnología de Rochester, en 1996. Sin embargo, 19 años después, la Lenna seguía siendo tan omnipresente que Maddie Zug, estudiante de último año de secundaria de Virginia, se sintió obligado a escribir un artículo de opinión al respecto en El Washington Post. La imagen, explicó, había provocado “comentarios sexuales” de los niños de su clase, y su inclusión continua en el plan de estudios era evidencia de un “problema cultural” más amplio.

Deanna Needell, profesora de matemáticas en UCLA, tenía recuerdos similares de la universidad, por lo que en 2013 ella y un colega organizaron una protesta silenciosa: adquirieron los derechos de una foto en la cabeza del modelo masculino Fabio Lanzoni y la usaron para su investigación de imágenes. Pero quizás la crítica más severa de la imagen es Emily Chang, autora de Brotopia. “El uso prolífico de la foto de Lena puede verse como un presagio de comportamiento dentro de la industria tecnológica”, escribe en el capítulo inicial del libro. “En Silicon Valley hoy en día, las mujeres son ciudadanas de segunda clase y la mayoría de los hombres son ciegos”. Para Chang, el momento en que la página central de Lena fue rasgada y escaneada marcó el “pecado original de la tecnología”.

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