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Cuando su hijo es un psicópata

Cuando su hijo es un psicópata

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Este es un buen día, Samantha me dice: 10 en una escala de 10. Estamos sentados en una sala de conferencias en el Centro de Tratamiento de San Marcos, al sur de Austin, Texas, un espacio que ha sido testigo de innumerables conversaciones difíciles entre niños con problemas, sus padres preocupados y terapeutas clínicos. Pero hoy promete una alegría pura. La madre de Samantha está de visita desde Idaho, como lo hace cada seis semanas, lo que significa un almuerzo fuera del campus y una excursión a Target. La niña necesita suministros: jeans nuevos, pantalones de yoga, esmalte de uñas.

A los 11 años, Samantha mide poco más de 5 pies de altura y tiene el cabello negro ondulado y una mirada firme. Ella muestra una sonrisa cuando le pregunto sobre su materia favorita (historia), y hace una mueca cuando le pregunto sobre su menos favorita (matemáticas). Parece serena y alegre, una preadolescente normal. Pero cuando nos adentramos en un territorio incómodo, los eventos que la llevaron a este centro de tratamiento de menores a casi 2000 millas de su familia, Samantha duda y mira sus manos. “Quería el mundo entero para mí”, dice. “Así que hice un libro completo sobre cómo hacer daño a la gente”.

A partir de los 6 años, Samantha comenzó a dibujar imágenes de armas homicidas: un cuchillo, un arco y una flecha, productos químicos para envenenar, una bolsa de plástico para sofocar. Me cuenta que fingió matar a sus peluches.

“¿Estabas practicando con tus animales de peluche?” Le pregunto.

Ella asiente.

“¿Cómo te sentiste cuando le hacías eso a tus animales de peluche?”

“Contento.”

“¿Por qué te hizo sentir feliz?”

“Porque pensé que algún día iba a terminar haciéndolo con alguien”.

“¿Alguna vez lo intentaste?”

Silencio.

“Ahogué a mi hermano pequeño”.

Los padres de Samantha, Jen y Danny, adoptaron a Samantha cuando tenía 2 años. Ya tenían tres hijos biológicos, pero se sintieron llamados a agregar a Samantha (no es su nombre real) y su media hermana, que es dos años mayor, a su familia. Más tarde tuvieron dos hijos más.

Desde el principio, Samantha parecía una niña obstinada, con una tiránica necesidad de atención. Pero, ¿qué niño no lo es? Su madre biológica se había visto obligada a renunciar a ella porque había perdido su trabajo y su hogar y no podía mantener a sus cuatro hijos, pero no había evidencia de abuso. Según documentación del estado de Texas, Samantha alcanzó todos sus hitos cognitivos, emocionales y físicos. No tenía problemas de aprendizaje, ni cicatrices emocionales, ni signos de TDAH o autismo.

Pero incluso a una edad muy temprana, Samantha tenía una mala racha. Cuando tenía unos 20 meses y vivía con padres adoptivos en Texas, se enfrentó a un niño en la guardería. El cuidador los tranquilizó a ambos; problema resuelto. Más tarde, ese mismo día, Samantha, que ya estaba entrenada para ir al baño, se acercó a donde estaba jugando el niño, se bajó los pantalones y lo orinó. “Ella sabía exactamente lo que estaba haciendo”, dice Jen. “Tenía la capacidad de esperar hasta el momento oportuno para vengarse de alguien”.

Cuando Samantha crecía un poco, pellizcaba, tropezaba o empujaba a sus hermanos y sonreía si lloraban. Irrumpiría en la alcancía de su hermana y rompería todos los billetes. Una vez, cuando Samantha tenía 5 años, Jen la regañó por ser mala con uno de sus hermanos. Samantha subió al baño de sus padres y lavó los lentes de contacto de su madre por el desagüe. “Su comportamiento no fue impulsivo”, dice Jen. “Fue muy reflexivo, premeditado”.

Jen, una ex maestra de escuela primaria, y Danny, un médico, se dieron cuenta de que estaban fuera de lugar. Consultaron a médicos, psiquiatras y terapeutas. Pero Samantha solo se volvió más peligrosa. La admitieron en un hospital psiquiátrico tres veces antes de enviarla a un programa de tratamiento residencial en Montana a los 6 años. Samantha lo superaría, aseguró un psicólogo a sus padres; el problema era simplemente empatía retrasada. Samantha era impulsiva, dijo otro, algo que la medicación arreglaría. Otro sugirió que tenía un trastorno de apego reactivo, que podría mejorarse con una terapia intensiva. De manera más oscura, y típicamente en este tipo de casos, otro psicólogo culpó a Jen y Danny, dando a entender que Samantha estaba reaccionando a una paternidad dura y poco amorosa.

Un amargo día de diciembre de 2011, Jen conducía a los niños por un camino sinuoso cerca de su casa. Samantha acababa de cumplir 6 años. De repente, Jen escuchó gritos desde el asiento trasero, y cuando se miró en el espejo, vio a Samantha con las manos alrededor del cuello de su hermana de 2 años, que estaba atrapada en el asiento del automóvil. Jen los separó y, una vez que estuvieron en casa, llevó a Samantha a un lado.

“¿Qué estabas haciendo?”, Preguntó Jen.

“Estaba tratando de estrangularla”, dijo Samantha.

¿Te das cuenta de que eso la habría matado? Ella no habría podido respirar. Ella hubiera muerto. “

“Sé.”

“¿Qué pasa con el resto de nosotros?”

“Quiero matarlos a todos”.

Más tarde, Samantha le mostró a Jen sus bocetos, y Jen observó con horror cómo su hija demostraba cómo estrangular o asfixiar a sus peluches. “Estaba tan aterrorizada”, dice Jen. “Sentí que había perdido el control”.

Cuatro meses después, Samantha intentó estrangular a su hermanito, que solo tenía dos meses.

Jen y Danny tuvieron que admitir que nada parecía marcar la diferencia, ni el afecto, ni la disciplina, ni la terapia. “Estaba leyendo y leyendo y leyendo, tratando de averiguar qué diagnóstico tenía sentido”, me dice Jen. “¿Qué encaja con los comportamientos que estoy viendo?” Finalmente, encontró una condición que parecía encajar, pero era un diagnóstico que todos los profesionales de la salud mental habían descartado, porque se considera raro e intratable. En julio de 2013, Jen llevó a Samantha a ver a un psiquiatra en la ciudad de Nueva York, quien confirmó su sospecha.

“En el mundo de la salud mental de los niños, es prácticamente un diagnóstico terminal, excepto que su hijo no va a morir”, dice Jen. “Es solo que no hay ayuda”. Recuerda salir de la oficina del psiquiatra esa tarde cálida y estar parada en la esquina de una calle en Manhattan mientras los peatones la pasaban como un borrón. Un sentimiento la inundó, singular, inesperado. Esperanza. Alguien finalmente había reconocido la difícil situación de su familia. Quizás ella y Danny podrían, contra todo pronóstico, encontrar una manera de ayudar a su hija.

A Samantha le diagnosticaron un trastorno de conducta con rasgos insensibles y sin emociones. Tenía todas las características de una psicópata en ciernes.

Los psicópatas siempre han estado con nosotros. De hecho, ciertos rasgos psicopáticos han sobrevivido porque son útiles en pequeñas dosis: el frío desapasionamiento de un cirujano, la visión de túnel de un atleta olímpico, el narcisismo ambicioso de muchos políticos. Pero cuando estos atributos existen en la combinación incorrecta o en formas extremas, pueden producir un individuo peligrosamente antisocial, o incluso un asesino a sangre fría. Solo en el último cuarto de siglo los investigadores se han concentrado en los primeros signos que indican que un niño podría ser el próximo Ted Bundy.

Los investigadores evitan llamar psicópatas a los niños; el término conlleva demasiado estigma y demasiado determinismo. Prefieren describir a niños como Samantha con “rasgos insensibles y sin emociones”, abreviatura de un conjunto de características y comportamientos, incluida la falta de empatía, remordimiento o culpa; emociones superficiales; agresión e incluso crueldad; y una aparente indiferencia al castigo. Los niños insensibles y sin emociones no tienen problemas para lastimar a otros para obtener lo que quieren. Si parecen preocupados o empáticos, es probable que estén tratando de manipularte.

Los investigadores creen que casi el 1 por ciento de los niños exhiben estos rasgos, casi tantos como los que tienen autismo o trastorno bipolar. Hasta hace poco, rara vez se mencionaba la afección. Solo en 2013, la Asociación Estadounidense de Psiquiatría incluyó rasgos insensibles y sin emociones en su manual de diagnóstico, DSM-5. La condición puede pasar desapercibida porque muchos niños con estos rasgos, que pueden ser lo suficientemente encantadores e inteligentes como para imitar las señales sociales, pueden enmascararlos.

Más de 50 estudios han encontrado que los niños con rasgos insensibles y sin emociones tienen más probabilidades que otros niños (tres veces más probabilidades, en un estudio) de convertirse en delincuentes o mostrar rasgos psicopáticos agresivos más adelante en la vida. Y aunque los psicópatas adultos constituyen solo una pequeña fracción de la población general, los estudios sugieren que cometen la mitad de todos los delitos violentos. Ignore el problema, dice Adrian Raine, psicólogo de la Universidad de Pensilvania, “y se podría argumentar que tenemos sangre en las manos”.

Los investigadores creen que dos caminos pueden conducir a la psicopatía: uno dominado por la naturaleza y el otro por la crianza. Para algunos niños, su entorno (crecer en la pobreza, vivir con padres abusivos, valerse por sí mismos en vecindarios peligrosos) puede volverlos violentos y desalmados. Estos niños no nacen insensibles y sin emociones; muchos expertos sugieren que si se les da un respiro de su entorno, se les puede sacar del borde de la psicopatía.

Pero otros niños muestran rasgos insensibles y sin emociones a pesar de que son criados por padres amorosos en vecindarios seguros. Grandes estudios en el Reino Unido y en otros lugares han encontrado que esta condición de inicio temprano es altamente hereditaria, está integrada en el cerebro y es especialmente difícil de tratar. “Nos gustaría pensar que el amor de una madre y un padre puede cambiar todo”, dice Raine. “Pero hay momentos en los que los padres hacen lo mejor que pueden, pero el niño, incluso desde el principio, es simplemente un niño malo”.

Aún así, los investigadores enfatizan que un niño insensible, incluso uno que nació de esa manera, no está automáticamente destinado a la psicopatía. Según algunas estimaciones, cuatro de cada cinco niños con estos rasgos no llegan a ser psicópatas. El misterio, el que todos están tratando de resolver, es por qué algunos de estos niños se convierten en adultos normales mientras que otros terminan en el corredor de la muerte.

Un ojo entrenado puede detectar un niño insensible y sin emociones a la edad de 3 o 4 años. Mientras que los niños con desarrollo normal a esa edad se agitan cuando ven a otros niños llorar, y tratan de consolarlos o de echar a perder la escena, estos niños muestran un desapego frío. De hecho, los psicólogos pueden incluso rastrear estos rasgos hasta la infancia. Investigadores del King’s College London evaluaron a más de 200 bebés de cinco semanas, rastreando si preferían mirar la cara de una persona o una bola roja. Aquellos que favorecían el balón mostraron rasgos más insensibles dos años y medio después.

A medida que el niño crece, aparecen señales de advertencia más obvias. Kent Kiehl, psicólogo de la Universidad de Nuevo México y autor de El susurrador psicópata, dice que un presagio aterrador ocurre cuando un niño de 8, 9 o 10 años comete una transgresión o un crimen mientras está solo, sin la presión de sus compañeros. Esto refleja un impulso interior hacia el daño. La versatilidad criminal (cometer diferentes tipos de delitos en diferentes entornos) también puede indicar una futura psicopatía.

Pero la mayor señal de alerta es la violencia temprana. “La mayoría de los psicópatas que conocí en prisión habían tenido peleas con maestros en la escuela primaria o secundaria”, dice Kiehl. “Cuando los entrevistaba, les decía: ‘¿Qué es lo peor que hiciste en la escuela?’ Y decían: ‘Golpeé al maestro hasta dejarlo inconsciente’. Eres como, ¿Eso realmente pasó? Resulta que eso es muy común “.

Tenemos una idea bastante clara de cómo es un cerebro psicopático adulto, gracias en …

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