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Cuando las cámaras tomaron fotografías de fantasmas

Cuando las cámaras tomaron fotografías de fantasmas
Cuando las cámaras tomaron fotografías de fantasmas
Pareja de ancianos con espíritu femenino joven, c. 1920 (Colección William Hope / National Media Museum)

La caída de William Mumler se debió, en parte, a PT Barnum. El primer “fotógrafo de espíritus” conocido del mundo había capturado una imagen de Barnum posado junto a un fantasma de una variedad excepcionalmente notable: la del recientemente asesinado Abraham Lincoln. Durante la audiencia de 1869 de Mumler por fraude, Barnum, el tramposo, indignado por el engaño, fue llamado al estrado de los testigos para testificar contra Mumler. Barnum serviría como un experto, señala Oxford University Press, en “humbuggery”.

Cuando las cámaras tomaron fotografías de fantasmas
Barnum y Lincoln, unidos por Mumler (Wikimedia Commons)

Mumler no estaba solo en sus intentos de manipular la fotografía con fines de broma y lucro. La manipulación de fotografías es casi tan antigua como la fotografía misma, y ​​lo que Mumler carecía en Photoshop lo compensaba con ingenio. Durante su audiencia, los colegas fotógrafos identificaron nueve métodos diferentes que podrían ayudar en la imitación fotográfica de “espíritus”, incluidas técnicas como la exposición múltiple y la impresión combinada. Como explicó David Brewster, en su libro de 1856 sobre el estereoscopio:

Con el propósito de divertirnos, el fotógrafo podría llevarnos incluso a las regiones de lo sobrenatural. Su arte, como he mostrado en otra parte, le permite dar una apariencia espiritual a una o más de sus figuras y exhibirlas como “aire enrarecido” en medio de las sólidas realidades de la imagen estereoscópica.

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Mary Todd Lincoln con el “fantasma” de Abraham Lincoln, William Mumler, c. 1869 (Wikimedia Commons)

Para Mumler, el primero de muchos “fotógrafos espirituales” que aprovechan las ventajas, la manipulación de fotografías también era un buen negocio. Si bien en última instancia vendía nostalgia y comodidad, lo que técnicamente vendía eran retratos de clientes posados ​​junto a los “espíritus” de sus seres queridos fallecidos. Los vendió por entre $ 5 y $ 10 cada uno, que era, dice Kate Scott de la OUP “una tarifa enorme en ese momento. “Pronto, como lo resume una historia”,Se hizo rico produciendo fotografías de espíritus para clientes desconsolados que habían perdido parientes en la Guerra Civil “.

Entonces, ¿cómo hizo ese trabajo? A veces, tenía imágenes para usar con sus “fantasmas”. Durante la Guerra Civil, a medida que las familias soportaban separaciones tanto largas como permanentes, las fotografías de recuerdo se hicieron populares y se produjeron miles de retratos. Una de las formas más populares para estos fueron cartes-de-visite, fotografias montados en trozos de papel pequeños y gruesos, esencialmente tarjetas de intercambio. Mumler usó las fotos de esas tarjetas, junto con fotografías similares, para crear sus “fantasmas”. Usó los rostros de personajes famosos, como en el caso del retrato de Lincoln de Barnum, para crear la ilusión de comunión con los notables. Y usó imágenes de los no famosos para crear la ilusión de una intimidad incorpórea.

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Una fotografía del espíritu momleriano (William Mumler / Creative Commons)
Cuando las cámaras tomaron fotografías de fantasmas
“El hombre con el espíritu de su ayudador”, c. 1920 (William Hope, Colección del Museo Nacional de Medios)
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El rostro de una mujer joven aparece sobre la mujer a la derecha de la fotografía, c. 1920. El reverso de la fotografía dice: “¿Por qué el niño siempre empuja hacia el frente?” y “¿Recibimos mensajes de los espíritus superiores?” (William Hope, Colección del Museo Nacional de Medios)
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Hombre rodeado de signos de presencia espiritual “, c. 1920 (William Hope, Colección del Museo Nacional de Medios)
Cuando las cámaras tomaron fotografías de fantasmas
The Haunted Lane, Melander & Bro., 1889 (Biblioteca del Congreso)

Lo cual fue ingenioso y cruel al mismo tiempo. Los recuerdos visuales, incluso los de seres queridos, se desvanecen. Las imágenes se vuelven borrosas. Las líneas se suavizan. Mumler se aprovechó de esto. Como dice Scott: “Si un cliente compartió suficiente información con el fotógrafo, y si el rostro seleccionado era lo suficientemente débil y borroso, el ‘espíritu’ resultante podría convencer a una persona que quisiera estar convencida”.

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