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¿Cómo terminará el coronavirus?

¿Cómo terminará el coronavirus?
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Thace tres meses, nadie sabía que existía el SARS-CoV-2. Ahora el virus se ha extendido a casi todos los países, infectando al menos a 446.000 personas que conocemos y muchas más a las que no conocemos. Ha destruido economías y roto sistemas de atención médica, ha llenado hospitales y vaciado espacios públicos. Ha separado a las personas de sus lugares de trabajo y de sus amigos. Ha trastornado la sociedad moderna a una escala que la mayoría de las personas vivas nunca han presenciado. Pronto, casi todos en los Estados Unidos conocerán a alguien que haya sido infectado. Como la Segunda Guerra Mundial o los ataques del 11 de septiembre, esta pandemia ya se ha grabado en la psique de la nación.

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Una pandemia mundial de esta escala era inevitable. En los últimos años, cientos de expertos en salud han escrito libros, informes técnicos y artículos de opinión advirtiendo sobre la posibilidad. Bill Gates le ha estado diciendo a cualquiera que quiera escucharlo, incluidos los 18 millones de espectadores de su TED Talk. En 2018, escribí una historia para El Atlántico argumentando que Estados Unidos no estaba preparado para la pandemia que eventualmente vendría. En octubre, el Centro Johns Hopkins para la Seguridad de la Salud se enfrentó a lo que podría suceder si un nuevo coronavirus arrasara el mundo. Y luego lo hizo uno. Lo hipotético se hizo realidad. “¿Y si?” se convirtió en “¿Y ahora qué?”

¿Y ahora que? En las últimas horas del miércoles pasado, que ahora parece un pasado lejano, estaba hablando de la pandemia con una amiga embarazada que estaba a días de su fecha de parto. Nos dimos cuenta de que su hijo podría ser uno de los primeros de una nueva cohorte que nace en una sociedad profundamente alterada por COVID-19. Decidimos llamarlos Generación C.

Como veremos, la vida de la Generación C dependerá de las decisiones que se tomen en las próximas semanas y de las pérdidas que suframos como resultado. Pero primero, un breve ajuste de cuentas. En el Índice de seguridad sanitaria global, una boleta de calificaciones que califica a todos los países según su preparación para una pandemia, Estados Unidos tiene una puntuación de 83,5, la más alta del mundo. Rico, fuerte, desarrollado, Se supone que Estados Unidos es la nación más preparada. Esa ilusión se ha hecho añicos. A pesar de meses de advertencia anticipada a medida que el virus se propagaba en otros países, cuando Estados Unidos finalmente fue probado por COVID-19, falló.

“No importa qué, un virus [like SARS-CoV-2] iba a poner a prueba la capacidad de recuperación incluso de los sistemas de salud mejor equipados ”, dice Nahid Bhadelia, médico de enfermedades infecciosas de la Facultad de Medicina de la Universidad de Boston. Más transmisible y fatal que la influenza estacional, el nuevo coronavirus también es más sigiloso y se propaga de un huésped a otro durante varios días antes de desencadenar síntomas obvios. Para contener tal patógeno, las naciones deben desarrollar una prueba y utilizarla para identificar a las personas infectadas, aislarlas y rastrear a aquellas con las que han tenido contacto. Eso es lo que hicieron con tremendo efecto Corea del Sur, Singapur y Hong Kong. Es lo que Estados Unidos no hizo.

Como han informado mis colegas Alexis Madrigal y Robinson Meyer, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades desarrollaron y distribuyeron una prueba defectuosa en febrero. Los laboratorios independientes crearon alternativas, pero se vieron envueltos en la burocracia de la FDA. En un mes crucial en el que el número de casos estadounidenses se disparó a decenas de miles, solo se hicieron pruebas a cientos de personas. Que una potencia biomédica como los Estados Unidos no lograra crear una prueba de diagnóstico muy simple era, literalmente, inimaginable. “No tengo conocimiento de ninguna simulación que yo u otros hayamos realizado donde [considered] una falla en las pruebas ”, dice Alexandra Phelan de la Universidad de Georgetown, que trabaja en cuestiones legales y políticas relacionadas con las enfermedades infecciosas.

El fiasco de las pruebas fue el pecado original del fracaso pandémico de Estados Unidos, el único defecto que socavó todas las demás contramedidas. Si el país hubiera podido rastrear con precisión la propagación del virus, los hospitales podrían haber ejecutado sus planes pandémicos, preparándose para asignar salas de tratamiento, pedir suministros adicionales, etiquetar personal o asignar instalaciones específicas para tratar los casos de COVID-19. Nada de eso sucedió. En cambio, un sistema de atención médica que ya funciona casi a plena capacidad, y que ya fue desafiado por una temporada de gripe severa, se enfrentó repentinamente a un virus que se había dejado propagar, sin seguimiento, a través de comunidades de todo el país. Los hospitales sobrecargados se volvieron abrumados. El equipo de protección básico, como máscaras, batas y guantes, comenzó a agotarse. Pronto seguirán las camas, al igual que los ventiladores que proporcionan oxígeno a los pacientes cuyos pulmones están asediados por el virus.

Con poco espacio para surgir durante una crisis, el sistema de atención de la salud de Estados Unidos funciona con la suposición de que los estados no afectados pueden ayudar a los afectados en una emergencia. Esa ética funciona para desastres localizados como huracanes o incendios forestales, pero no para una pandemia que ahora está en los 50 estados. La cooperación ha dado paso a la competencia; algunos hospitales preocupados han comprado grandes cantidades de suministros, de la misma manera que los consumidores aterrorizados han comprado papel higiénico.

En parte, eso se debe a que la Casa Blanca es una ciudad fantasma de conocimientos científicos. En 2018 se disolvió una oficina de preparación para una pandemia que formaba parte del Consejo de Seguridad Nacional. El 28 de enero, Luciana Borio, quien formaba parte de ese equipo, instó al gobierno a “actuar ahora para prevenir una epidemia estadounidense”, y específicamente a trabajar con el sector privado para desarrollar pruebas de diagnóstico rápidas y sencillas. Pero con la oficina cerrada, esas advertencias se publicaron en El periodico de Wall Street, en lugar de hablar al oído del presidente. En lugar de entrar en acción, Estados Unidos permaneció inactivo.

Sin timón, ciego, letárgico y descoordinado, Estados Unidos ha manejado mal la crisis del COVID-19 en un grado sustancialmente peor de lo que todos los expertos en salud con los que he hablado habían temido. “Mucho peor”, dijo Ron Klain, quien coordinó la respuesta de Estados Unidos al brote de ébola en África Occidental en 2014. “Más allá de nuestras expectativas”, dijo Lauren Sauer, que trabaja en preparación para desastres en Johns Hopkins Medicine. “Como estadounidense, estoy horrorizado”, dijo Seth Berkley, quien dirige Gavi, la Alianza de Vacunas. “Estados Unidos puede terminar con el peor brote del mundo industrializado”.

I. Los próximos meses

Si se ha quedado atrás, será difícil, pero no imposible, que Estados Unidos se ponga al día. Hasta cierto punto, el futuro a corto plazo se establece porque COVID-19 es una enfermedad lenta y prolongada. Las personas que se infectaron hace varios días solo comenzarán a mostrar síntomas ahora, incluso si se aislaron mientras tanto. Algunas de esas personas ingresarán a las unidades de cuidados intensivos a principios de abril. Hasta el fin de semana pasado, la nación tenía 17.000 casos confirmados, pero el número real probablemente estaba entre 60.000 y 245.000. Los números ahora están comenzando a aumentar exponencialmente: hasta el miércoles por la mañana, el recuento oficial de casos era 54.000 y se desconoce el recuento real de casos. Los trabajadores de la salud ya están viendo señales preocupantes: equipo menguante, un número creciente de pacientes y médicos y enfermeras que se están infectando.

Italia y España ofrecen sombrías advertencias sobre el futuro. Los hospitales no tienen espacio, suministros ni personal. Incapaces de tratar o salvar a todos, los médicos se han visto obligados a hacer lo impensable: racionar la atención a los pacientes que tienen más probabilidades de sobrevivir, mientras dejan morir a otros. Estados Unidos tiene menos camas de hospital per cápita que Italia. Un estudio publicado por un equipo del Imperial College de Londres concluyó que si no se controla la pandemia, esas camas estarán llenas a fines de abril. A finales de junio, por cada cama de cuidados intensivos disponible, habrá aproximadamente 15 pacientes con COVID-19 que la necesitarán. Para fines del verano, la pandemia habrá matado directamente a 2.2 millones de estadounidenses, a pesar de los que morirán indirectamente, ya que los hospitales no pueden atender la serie habitual de ataques cardíacos, derrames cerebrales y accidentes automovilísticos. Este es el peor de los casos. Para evitarlo, deben suceder cuatro cosas, y rápidamente.

El primero y más importante es producir rápidamente máscaras, guantes y otros equipos de protección personal. Si los trabajadores de la salud no pueden mantenerse saludables, el resto de la respuesta colapsará. En algunos lugares, las existencias ya son tan bajas que los médicos están reutilizando máscaras entre pacientes, pidiendo donaciones del público o confeccionando sus propias alternativas caseras. Esta escasez se debe a que los suministros médicos se fabrican por encargo y dependen de cadenas de suministro internacionales bizantinas que actualmente se están esforzando y rompiendo. La provincia de Hubei en China, epicentro de la pandemia, también fue un centro de fabricación de máscaras médicas.

En los Estados Unidos, la Reserva Nacional Estratégica, una despensa nacional de equipo médico, ya se está desplegando, especialmente en los estados más afectados. La reserva no es inagotable, pero puede ganar algo de tiempo. Donald Trump podría usar ese tiempo para invocar la Ley de Producción de Defensa, lanzando un esfuerzo en tiempos de guerra en el que los fabricantes estadounidenses cambian a fabricar equipos médicos. Pero después de invocar la ley el miércoles pasado, Trump no la ha utilizado realmente, supuestamente debido al cabildeo de la Cámara de Comercio de Estados Unidos y los jefes de las principales corporaciones.

Algunos fabricantes ya están a la altura del desafío, pero sus esfuerzos son parciales y están distribuidos de manera desigual. “Un día, nos despertaremos con una historia de médicos en la Ciudad X que operan con pañuelos y un armario en la Ciudad Y con máscaras apiladas”, dice Ali Khan, decano de salud pública de la Universidad de Nebraska. Centro Médico. Una “operación masiva de logística y cadena de suministro [is] ahora se necesita en todo el país ”, dice Thomas Inglesby de la Escuela de Salud Pública Johns Hopkins Bloomberg. Eso no puede ser manejado por equipos pequeños e inexpertos diseminados por la Casa Blanca. La solución, dice, es etiquetar en la Agencia de Logística de Defensa, un grupo de 26.000 personas que prepara al ejército estadounidense para operaciones en el extranjero y que ha ayudado en crisis de salud pública pasadas, incluido el brote de ébola de 2014.

Esta agencia también puede coordinar la segunda necesidad urgente: un despliegue masivo de las pruebas COVID-19. Esas pruebas han tardado en llegar debido a cinco escaseces distintas: de máscaras para proteger a las personas que administran las pruebas; de hisopos nasofaríngeos para la recogida de muestras virales; de kits de extracción para extraer el material genético del virus de las muestras; de reactivos químicos que forman parte de esos kits; y de personas capacitadas que puedan realizar las pruebas. Muchas de estas escaseces se deben, nuevamente, a cadenas de suministro tensas. Estados Unidos depende de tres fabricantes para los reactivos de extracción, que proporcionan redundancia en caso de que alguno de ellos falle, pero todos fracasaron ante una demanda mundial sin precedentes. Mientras tanto, Lombardía, Italia, el lugar más afectado de Europa, alberga uno de los mayores fabricantes de hisopos nasofaríngeos.

Se están abordando algunas carencias. La FDA ahora se está moviendo rápidamente para aprobar las pruebas desarrolladas por laboratorios privados. Al menos uno puede entregar resultados en menos de una hora, lo que potencialmente permite a los médicos saber si el paciente que tienen frente a ellos tiene COVID-19. El país “está agregando capacidad a diario”, dice Kelly Wroblewski de la Asociación de Laboratorios de Salud Pública.

El 6 de marzo, Trump dijo que “cualquiera que quiera un …

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