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Ciruelas de azúcar: no son lo que crees que son

La historiadora de la confitería Laura Mason dice que la confección de confites es “uno de los métodos más difíciles y tediosos en la confitería artesanal, que requiere equipo especializado, control cuidadoso del calor y experiencia”. Dependiendo del tamaño del producto terminado, un lote puede tardar varios días en completarse. No cualquiera podría hacer estos dulces. Hasta el advenimiento de las innovaciones en las máquinas, los confites o las ciruelas azucaradas eran un bien de lujo, que probablemente se encontraran en el bolsillo de un aristócrata o entre platos en un banquete.

Un poco de excavación en el DEO da algunas pistas sobre la elasticidad de la palabra ciruela en la expresión Ciruela de azúcar. Nombra la fruta, por supuesto, y las primeras ciruelas azucaradas probablemente fueron nombradas por asociación con el tamaño y la forma similares de las ciruelas naturales. Pero a medida que la ciruela azucarera pasó a ser de uso general en el siglo XVII, llegó a tener sus propios significados asociados bastante aparte de la fruta. Si tu boca estaba llena de ciruelas azucaradas, significaba que hablabas palabras dulces (pero posiblemente engañosas). Si le llenabas la boca a otro con ciruelas azucaradas, eso significaba un bocado o un soborno que haría callar a alguien. En el siglo 18, ciruela era la jerga británica para 100 libras, o más generalmente, un montón de dinero. Y alguien que era rico también podía llamarse ciruela. En el siglo XIX, ciruela ha llegado a significar algo especialmente deseable, un premio, una elección de trabajo o un nombramiento. Trollope explica la metáfora: “Lo más probable es que no te acepte, eso es, por supuesto; ciruelas como esas no caen en la boca de un hombre simplemente por sacudir el árbol”. En cuanto al uso más reciente de EE. UU. ciruelas para referirme a testículos, les dejo con sus propias etimologías de sillón.

Asi que ciruela no solo significa fruta; puede significar todo tipo de cosas buenas. Y Ciruela de azúcar? En la década de 1860, los fabricantes de dulces utilizaban calor a vapor y bandejas giratorias mecanizadas, de modo que los trabajadores menos calificados pudieran hacer lotes más grandes con mayor facilidad. Las ciruelas azucaradas se podían fabricar en cantidad, a un precio mucho menor. Entonces, ciruelas azucaradas para todos. Y no solo ciruelas azucaradas. La caída del precio del azúcar y la invención de maquinaria que ahorra mano de obra hizo que todo tipo de pequeños dulces se amontonaran en el mostrador de la pastelería. Y mediante un proceso de expansión y generalización léxica, todos estos dulces, especialmente los pequeños y redondos u ovoides, también podrían llamarse ciruela de azúcar.

Todo esto explica algo que durante mucho tiempo me dejó perplejo sobre la dinámica política de la Tierra de los Dulces en el Segundo Acto del Ballet Cascanueces de Tchaikovsky. Con mazapán, chocolate y bastón de caramelo en la casa, ¿por qué sería Sugar Plum quien gobernaría el reino en ausencia del príncipe? Pero en los días de Tchaikovsky, Ciruela de azúcar era tanto el nombre de un dulce en particular como el significante universal de todo lo dulce, delicioso y encantador.

No sé exactamente qué tenía en mente Clement Moore cuando imaginaba las cabezas de los niños dormidos llenas de “visiones de ciruelas azucaradas”. ¿Fue un dulce específico o una noción más general de dulzura? El poder duradero de su poema sugiere que realmente no importa. Incluso hoy, cuando el referente original de Ciruela de azúcar se ha desvanecido en las brumas históricas, todavía reconocemos su significado: la emoción, el placer, la maravilla infantil de la Navidad, todo en forma de ciruela de azúcar.

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